venmarktec - El Mundo Perdido

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E L  M U N D O  P E R D I D O


S I R       A R T H U R C O N A N D O Y L E

4

CAPÍTULO 1

EL HEROISMO NOS CIRCUNDA

Su padre, el señor Hungerton, era la persona más

falta de tacto sobre la tierra; de aspecto descuidado,

charlatán, perfectamente afectuoso y absolutamente

centrado en su propio, tonto ego. Si algo me hubiera

podido alejar de Gladys, habría sido precisamente el

pensar en tener tal suegro. Estoy convencido de que

él creía firmemente que mis visitas a "Los Nogales"

tres veces por semana no tenían otro objeto que

gozar del placer de su compañía y muy especialmente,

de escuchar sus opiniones acerca del bimetalismo,

tema sobre el que estaba en camino de convertirse

en una autoridad.

Aquella noche soporté durante más de una hora

su monótono cloqueo sobre el valor nominal de la

E L M U N D O P E R D I D O

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plata, la depreciación de la rupia y los verdaderos

patrones para el mercado cambiaron.

-Suponga usted -gritó con vana violencia- que

todas las deudas del mundo fueran exigidas simultáneamente,

y que fuera requerida su inmediata cancelación.

¿Qué sucedería en las presentes condiciones?

Le contesté que si eso se produjera yo quedaría

arruinado, lo que provocó su enojo. Reprochándome

mi falta de seriedad se incorporó violentamente

y salió de la habitación para vestirse antes de concurrir

a una reunión masónica.

¡Finalmente quedé solo con Gladys, y el momento

decisivo de mi vida había llegado! Durante

toda aquella velada me había sentido como el soldado

que espera una señal que lo enviará rumbo a

una misión desesperada, con la esperanza de la

victoria y el miedo por el fracaso dominando alternativamente

sus emociones.

Al sentarse Gladys, su delicado, orgulloso perfil

se destacó contra el fondo rojo de la cortina. ¡Qué

hermosa era... y qué distante parecía!

Tenía todas las cualidades femeninas. Todos los

ornamentos del amor la caracterizaban; aquella delicada

piel bronceada, casi oriental en su tonalidad,

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el negrísimo cabello, los grandes ojos, los labios llenos,

exquisitos. Pero yo había sido hasta entonces

incapaz de despertar tal pasión. Esa noche estaba

decidido a terminar con aquella situación inestable.

Lo peor que podría resultar sería que rehusara mi

amor y era preferible ser un amante rechazado a un

hermano aceptado.

Hasta aquí me habían llevado mis pensamientos,

y en el momento en que estaba por romper el largo

e incómodo silencio, dos ojos oscuros me miraron y

la orgullosa cabeza se sacudió en sonriente desaprobación.

-Tengo el presentimiento de que estás por proponerme

matrimonio, Ned. Deseo que no lo hagas,

pues las cosas marchan mucho mejor como están

actualmente.

-¿Cómo pudiste saberlo? -pregunté sorprendido.

-¿Acaso una mujer no lo sabe siempre? ¿Crees

que una declaración de amor ha pescado desprevenida

a alguna mujer, desde que el mundo es mundo?

¡Pero..., Ned! ¡Nuestra amistad ha sido hasta

ahora tan agradable! Sería una pena que la arruinaras.

¿No ves que espléndido es que podamos conversar

cara a cara y francamente en la forma en que

siempre lo hemos hecho?

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-No sé, Gladys. Puedo hablar cara a cara con...

con el jefe de la estación, pero eso no me satisface.

Quiero abrazarte, sentir tu cabeza sobre mi pecho...

y, ¡oh, Gladys!...

Saltó en su silla al ver señales de que me proponía

demostrarle algunas de las cosas que yo quería.

-Has arruinado todo, Ned. Era tan hermoso y

natural hasta este momento... Es lamentable. ¿Por

qué no pudiste controlarte?

-No es invento mío, sino de la Naturaleza. ¡Es el

amor! -me defendí.

-Bueno, si ambos amáramos, tal vez sería diferente,

pero yo no siento amor. Nunca lo he sentido.

-Pero... debes hacerlo, con tu belleza, con tu alma...

Oh, Gladys, tú has sido hecha para amar. ¡Debes

amar!

-Hay que esperar, Ned. Esperar hasta que llegue

el amor.

-¿Y por qué no puedes amarme a mí, Gladys?

¿Es mi aspecto, o qué?

-No. No es eso. No eres vanidoso, de modo que

puedo decírtelo tranquilamente. Se trata de algo más

profundo.

-¿Mí carácter?

Asintió con expresión severa.

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-¿Qué puedo hacer para modificarlo? Siéntate y

conversemos.

Me miró con esa intrigada desconfianza que para

mí significaba más que la anterior confianza cordial,

y se sentó.

-Ahora dime qué sucede con mi carácter.

-Estoy enamorada de otro.

Esta vez fui yo quien saltó en su silla.

-Nadie en particular -explicó, riéndose de mi

sorpresa-. Sólo un ideal..., un tipo de hombre que

nunca he encontrado hasta ahora.

-Háblame de él. ¿Qué aspecto tiene?

-Oh... en ese sentido podría ser parecido a ti.

-¡Qué amable de tu parte decir eso! ... Entonces,

¿qué hace ese ideal tuyo que lo diferencia de mí?

Dime tan solo una palabra: abstemio, vegetariano,

aeronauta, teosofista, superhombre. Trataré de serlo

si por lo menos me das una idea de lo que te agradaría.

Gladys rió nuevamente ante la elasticidad de mi

carácter.

-Bueno... en primer término debe ser un hombre

de acción, capaz de enfrentar a la muerte sin temores...,

un hombre de grandes hechos y extrañas

experiencias. No sería precisamente al hombre, a

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quien amaría, sino a sus facetas de gloria, cuyos reflejos

me iluminarían. Piensa en Richard Burton.

Cuando leo la biografía que su esposa escribió puedo

comprender que lo amara profundamente. ¡Y

Lady Stanley! ¿Has leído ese maravilloso capítulo

final de su libro sobre su esposo? Esa es la clase de

hombres que una mujer puede adorar con toda su

alma sin empequeñecerse. Por el contrario, su amor

las engrandece haciéndolas merecedoras de honores

como inspiradoras de nobles hechos...

-No todos podemos ser Stanleys o Burtons -le

dije-. Además, no todos tenemos las oportunidades

de llegar a serlo..., por lo menos yo nunca la tuve. Si

se presentara alguna no la rehuiría.

-No, Ed. Las oportunidades nos rodean. Es el

signo distintivo de estos hombres crear sus propias

oportunidades. No trates de disminuir a mi ideal...

-Yo me siento capaz de hacer cualquier cosa por

complacerte.

-Pero es que no debes hacerlo tan sólo por complacerme.

Debe ser algo que realices porque no

puedes evitarlo, porque es natural en ti, porque el

hombre que hay en ti está ansioso por desarrollar

una expresión de heroísmo. Por ejemplo, cuando

describiste la explosión de carbón en Wigan el mes

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pasado, debías haber bajado y ayudado a aquella

gente a pesar del peligro.

-Es lo que hice.

-Nunca dijiste nada...

-No valía la pena. No hubo en ello nada de que

vanagloriarse.

-Yo no sabía... -Me miró con cierto interés: Fue

valiente de tu parte...

-Tenía que hacerlo, Gladys. Para poder escribir

un artículo que merezca ser leído hay que estar en el

sitio preciso en que suceden las cosas...

-¡Qué motivo tan prosaico! Destruye todo el romance...

No obstante, cualquiera haya sido la razón

que tuviste para hacerlo, me alegro de que hayas bajado

a aquella mina.

Me dio la mano, pero con tal dulzura y dignidad

que lo único que atiné a hacer fue inclinarme y besarla.

-Es posible que yo sea una muchacha tonta, con

fantasías de niña, pero todo esto es parte de mí

misma. No puedo hacer nada en contra de estos

ideales. El día que me case, será con un hombre famoso.

-¿Y por qué no? Mujeres como tú son las que impulsan

a los hombres. Dame una oportunidad y veE

L M U N D O P E R D I D O

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rás cómo me desempeño. Además, como tú dices,

los hombres deben crear sus oportunidades y no

esperar que les caigan del cielo. Mira a Clive... tan

sólo un empleado, y conquistó la India. ¡Por Dios,

que todavía el mundo debe ver mis hazañas!

Mi repentina efervescencia irlandesa la hizo reír.

-Claro que sí. Tienes todo lo que puede necesitar

un hombre: juventud, salud, educación, energía. Lamenté

que hubieras hablado pero ahora me alegro,

ya que nuestra conversación ha despertado en ti

estos deseos.

-¿Y si llego a...?

El tibio terciopelo de sus dedos cerró mis labios.

-Ni una palabra más, caballero. Hace media hora

que tendrías que estar en tu oficina. Algún día, tal

vez, cuando hayas ganado tu puesto en el mundo,

hablaremos nuevamente de esto.

Y así fue cómo me encontré aquella tarde de invierno

corriendo tras un tranvía con mi corazón

quemándome por dentro, y con la firme determinación

de no dejar transcurrir otro día sin haber encontrado

alguna empresa que me hiciera digno de

mi dama, sin imaginarme la increíble forma que esa

hazaña estaba va tomando ni los extraños caminos

por los que me llevaría.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

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Este primer capítulo podrá parecer innecesario al

lector, pero de no haberse producido los hechos de

que en él doy cuenta, este libro no habría llegado a

escribirse. Solamente cuando un hombre enfrenta el

mundo con la idea de que los hechos heroicos

abundan a su alrededor, esperando ser emprendidos,

y con un vivo, íntimo deseo de enfrentarse con

ellos, puede romper la rutina en que vive y adentrarse

en el maravilloso, místico país de ensueño en que

esperan las grandes aventuras y las grandes recompensas.

Así fue cómo aquel día me encontraba en la oficina

del "Daily Gazette" de cuyo personal era yo un

insignificante engranaje, con la firme determinación

de descubrir en qué hecho glorioso conseguiría hacerme

digno de mi Gladys.

¿Era tan sólo dureza de corazón o egoísmo lo

que la llevaba a pedirme que arriesgara mi vida para

su propia exaltación? Pensamientos de tal índole

pueden tenerse en la edad madura, pero jamás a los

veintitrés aflos y dominado por la fiebre del primer

amor.

E L M U N D O P E R D I D O

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CAPÍTULO 2

EL PROFESOR CHALLENGER

Siempre me gustó McArdle, el áspero editor de

noticias, y en cierto modo esperaba caerle bien. Por

supuesto, el verdadero jefe era Beaumont, pero vivía

en la enrarecida atmósfera de sus alturas olímpicas

desde donde no fijaba su atención en nada de significación

menor que una crisis internacional o un resquebrajamiento

en el Gabinete. A veces lo veíamos

pasar en solitaria majestad rumbo a su santuario, sus

ojos mirando inexpresivamente y su mente absorta

en los Balcanes o el Golfo Pérsico. Estaba por arriba,

y más allá de nosotros. Pero McArdle era su lugarteniente

y la persona con quien nosotros nos

entendíamos.

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El viejo me saludó con un movimiento de cabeza

cuando entré en su oficina, y empujó sus anteojos

hacia arriba sobre su calva.

-Bien, bien, señor Malone. Según oigo, está usted

progresando -me dijo con su suave acento escocés.

Agradecí su elogio y esperé que continuara.

-La explosión en la mina de carbón fue excelente.

Lo mismo el incendio de Southwark. Tiene usted

verdadera capacidad descriptiva. ¿Para qué quería

verme?

-Para pedirle un favor.

Pareció alarmarse, y sus ojos rehuyeron los míos.

-¿Qué favor?

-¿Cree usted que sería posible enviarme a cumplir

alguna misión para el periódico? Haría yo lo

imposible por llevarla a buen término y presentar un

artículo de real mérito.

-¿En qué tipo de misión está pensando, señor

Malone?

-Y bien, algo en que exista peligro, aventura. Le

aseguro que me esforzaré por cumplirla. Mientras

más difícil, mejor para mis propósitos.

-Parece usted ansioso por perder la vida.

-Por justificarla, señor.

E L M U N D O P E R D I D O

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-Mi querido señor Malone, esto parece un poco

romántico, exaltado. Me temo que este tipo de cosas

pertenezcan al pasado. El costo de una de esas misiones

especiales es, habitualmente, muy elevado

para los resultados que de ellas se obtienen. Además,

este tipo de tarea se asigna a hombres de experiencia,

que cuentan con la confianza del público.

Los espacios en blanco en los mapas ya están completos,

y no queda sitio alguno para la aventura novelesca...

¡Espere! Hablando de espacios en blanco

en los mapas ya están completos y no queda sitio

alguno para la aventura novelesca... ¡Espere! Hablando

de espacios en blanco en los mapas... ¿que

opina de la idea de desenmascarar a un mentiroso, a

un moderno Munchausen, y ponerlo en ridículo?

¡Usted podría ponerlo en evidencia como el fraude

del siglo! ¿Le interesa?

-Cualquier cosa... en cualquier parte... no importa.

McArdle meditó en silencio durante unos minutos.

-Me pregunto si podrá usted siquiera conversar

con el individuo. Usted parece tener cierta habilidad

innata para establecer relaciones con la gente. ..,

simpatía, supongo, o magnetismo animal, o vitalidad

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

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juvenil. ¡Vaya uno a saber en qué consiste!, pero yo

mismo tengo conciencia de ello cuando lo veo.

-Es usted muy amable, señor.

-Siendo así, ¿por qué no prueba suerte con el

profesor Challenger?

Debo admitir que me sobresalté.

-¡Challenger! ¡El famoso zoólogo! ¿El hombre

que le rompió el cráneo a Blundell, del "Telegraph"?

MeArdle sonrió, ceñudo.

-¿No le agrada la idea? Dijo usted que quería

aventuras...

-Bueno..., todo es parte del oficio, señor

-contesté.

-Así es. Además, no creo que siempre sea tan

violento. Pienso que Blundell lo abordó en mal

momento, o de mala manera. Espero que usted tenga

más suerte, o más tacto. Presiento que en este

asunto hay aleo como lo que usted está buscando, y

que a la "Gazette" puede servirle.

-Realmente, debo admitir que no sé nada al respecto.

Recordé su nombre solamente por su relación

con los procedimientos judiciales por golpear a

Blundell.

-Tengo algunas notas para guiarlo, señor Malone.

He estado atento a los movimientos del profesor

E L M U N D O P E R D I D O

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durante cierto tiempo. Aquí tengo un resumen de

sus datos. Sírvase.

Antes de guardar el papel en mi bolsillo lo leí rápidamente.

"Challenger, George Edward. Nacido en Largs

99 en 1863. Educación: Academia de Largs; Universidad

de Edimburgo. Asistente del Museo Británico

en 1892. Conservador Asistente del Departamento

de Antropología Comparada en 1893. Renunció ese

mismo año después de mordaz correspondencia.

Ganador de la Medalla Crayston por Investigación

Zoológica. Miembro Extranjero de -seguían casi

cinco centímetros de escritura pequeña detallando

sociedades científicas- Sociedad Belga, Academia

Americana de Ciencias, La PlataR etc., etc. Ex presidente

de la Sociedad Paleontológica. Asociación

Británica, Sección H., etc., etc. Publicaciones: "Algunas

Observaciones con Respecto a una Serie de Cráneos

Kalmuck", "Bosquejo de la Evolución de los Vertebrados",

y numerosos folletos, incluyendo "La Fundamental

Falacia del Weissmannismo", que causó

acalorada discusión en el Congreso de Zoología de

Viena. "Pasatiempos: Caminatas. Alpinismo. Domicilio:

Enmore Park, Kensington.”

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

18

-Y bien, señor. ¿Qué ha hecho el profesor Challenger

para que se considere de interés periodístico?

-Hace dos años fue a Sudamérica, solo. Regresó

el año pasado. Sin lugar a dudas estuvo allí, pero

rehusó indicar el sitio exacto. Comenzó a narrar sus

aventuras, si bien en forma imprecisa, y cuando alguien

señala ciertas lagunas en su relato se encerró

en el más absoluto silencio. Algo maravilloso tiene

que haberle sucedido... o es un mentiroso genial.

Exhibió algunas fotografías averiadas, de las que se

comentó que eran falsas. Se puso incómodo hasta el

punto de que reacciona violentamente cuando le

hacen preguntas, y arroja a los periodistas por las

escaleras. En mi opinión es un megalómano homicida

con un toque científico. He ahí a su hombre,

Malone. Adelante con su labor y vea qué puede obtener.

Es usted bastante crecido como para saber

defenderse solo y, después de todo, puede estar

tranquilo: lo cubre el seguro de accidentes del personal.

Con este último comentario, dio por terminada la

entrevista.

Me encaminé al Savage Club, pero en lugar de

entrar inmediatamente me detuve un rato, apoyado

E L M U N D O P E R D I D O

19

en la baranda de la Terraza Adelphi mirando hacia

el río. Pienso con mayor lucidez al aire libre. Extraje

del bolsillo la lista de los merecimientos del profesor

y la releí lentamente a la luz de la lámpara de la

calle. Repentinamente tuve lo que considero una

inspiración: como hombre de la prensa debía desechar

la idea de obtener una entrevista con el profesor

Challenger, pero este detalle, varias veces

comentado en su biografía esquemática, sólo podía

indicar, a mi modo de ver, que el hombre era un

fanático de la ciencia. ¿No habría por ese camino

una brecha que lo hiciera accesible? Tendría que

tratar de encontrarla.

Entré en el club. Era un poco más tarde de las y

el gran salón estaba bastante concurrido, si bien todavía

no había llegado el momento en que la asistencia

habitual se colmara. El hombre que andaba

buscando se encontraba sentado en un sofá, cerca

del hogar. Era Tarp Henry, del personal de "Naturaleza".

Me senté a su lado y sin más preámbulos le consulté

sobre lo que me había llevado.

-¿Qué sabes del profesor Challenger?

Levantó las cejas con científica desaprobación

antes de responderme.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

20

-¿Challenger? Es ese hombre que vino de Sudamérica

contando un increíble cuento sobre ciertos

extraños animales... Creo que posteriormente se retractó.

Por lo menos, dejó de repetir su historia.

Concedió una entrevista a la gente de Reuter y el

tumulto que ello provocó le demostró claramente

que nadie le creería. Es un asunto completamente

inadmisible. Creo que una o dos personas estaban

inclinadas a creerle, pero él mismo se encargó de

alejarlas de su causa.

-¿De qué manera?

-Con su insufrible rudeza y su imposible comportamiento.

Uno de ellos, por ejemplo, el bueno de

Wadley, del Instituto Zoológico, le envió un mensaje:

"El Presidente del Instituto Zoológico presenta

sus respectos al Profesor Challenger y le ruega quiera

brindarle el honor de concurrir a la próxima reunión

del Instituto, lo que considerará como un favor

personal". La respuesta de Challenger no puede ser

impresa.

-¡Increíble!

-Así es. Una versión suave de la misma podría

ser: "El Profesor Challenger presenta sus respetos al

Presidente del Instituto Zoológico, y considerará un

favor personal que se vaya al diablo".

E L M U N D O P E R D I D O

21

-¡Buen Dios!

-Sí. Creo que eso fue lo que dijo Wadley. Recuerdo

sus lamentaciones en la reunión. Su discurso

comenzó: "En cincuenta años de experiencia en el

intercambio de conocimientos científicos... " El pobre

hombre estaba destrozado.

-¿Algo más que puedas decirme sobre Challenger?

-Bueno. Sabes que mi campo de actividad es la

bacteriología, pero en reuniones científicas he oído

comentarios sobre él. Es uno de esos hombres que

no pueden ser ignorados. Inteligente, lleno de fuerza

y vitalidad, pero pendenciero, maniático e inescrupuloso.

Ha llegado incluso al extremo de

presentar fotografías falsas relacionadas con su expedición

a Sudamérica.

-¿En qué consiste su manía?

-Tiene miles; pero la última está relacionada con

Weissmann y la Evolución. Tuvo una terrible discusión

en Viena, al respecto.

-¿Puedes contarme algo sobre eso?

-No recuerdo los detalles, pero en la oficina tengo

archivada una traducción de lo sucedido. Si vienes

conmigo te la facilitaré.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

22

-Por supuesto, siempre que no te resulte demasiado

tarde. Eso es exactamente lo que necesito para

conseguir una vía por donde aproximarse a Challenger.

Eres extraordinariamente gentil al ayudarme

así.

Media hora más tarde estaba yo sentado en la

oficina del periódico, con un gran libro abierto en

una página en que se leía "Weissmann versus Darwin"

y un subtítulo que indicaba "Vivas protestas en

Viena. Reunión Efervescente". Mis escasos conocimientos

científicos me impedían seguir el hilo de la

cuestión, pero resultaba evidente que el profesor

inglés había presentado su posición en forma agresiva,

lo que molestó profundamente a sus colegas

continentales. "Protestas" "Tumulto" y "Reclamo

general ante la Presidencia del debate" fueron las

tres primeras acotaciones que me llamaron la atención.

No obstante, el resto de la descripción de la

reunión estaba escrita en chino, o por lo menos eso

parecía a mi pobre cerebro inculto.

-¿Podrías traducirme esto al inglés? -solicité a mi

gentil colega.

-¡Si estás leyendo una traducción!

-Entonces probaré con el original en alemán. Tal

vez tenga más suerte.

E L M U N D O P E R D I D O

23

Tarp rió comprendiendo mi embarazo.

-Sí, la verdad es que resulta incomprensible para

el lego.

-Así es. Si pudiera entender alguna frase sustanciosa,

simple y definida me encontraría en condiciones

de afrontar lo que me propongo... Aquí hay algo.

Creo que entiendo lo que dice. Lo copiaré. Espero

que sea este el camino que me permita conversar

con el profesor Challenger.

-Me alegro. ¿Hay algo más que pueda hacer por

ti?

-Bueno..., sí. Me propongo escribirle. Si pudiera

hacerlo desde aquí, en tu papel, le daría más carácter.

-Con lo que tendré aquí a Challenger dispuesto a

promover un escándalo y destrozar el mobiliario.

-No, no. Te mostraré la carta. Te aseguro que no

será como piensas.

-Y bien; aquí tienes mi silla y mi escritorio. Adelante.

Pero, insisto, tendré que ver esa carta antes

que salga de esta casa.

Me llevó tiempo y trabajo hacerlo, pero cuando

terminé me enorgullecí de leer la carta a mi amigo.

"Estimado Profesor Challenger:

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

24

"En mi condición de humilde estudiante de la

naturaleza, he experimentado siempre gran interés

ante sus especulaciones sobre las diferencias entre

Darwin y Weissmann. Recientemente tuve oportunidad

de leer nuevamente su magistral exposición

en Viena. No obstante mi admiración por su erudición,

encuentro que una frase de la misma necesitaría

ser reestructurada y, tal vez, modificada

totalmente. Me refiero a sus comentarios que dicen:

«Protesto abiertamente contra la insufrible y absolutamente

dogmática aserción de que cada id por

separado constituye un microcosmos posesor de

una arquitectura histórica elaborada lentamente a

través de incontables generaciones». ¿No cree usted

también que esta aseveración es susceptible de ser

modificada? Con su permiso, me agradaría tener

una entrevista con usted, pues considero, que podría

hacerle algunas sugestiones que sólo serían interpretadas

en todo su valor en una conversación personal.

De contar con su consentimiento, tendría el

honor de visitarle el próximo viernes a las once de

la mañana.

Al expresarle nuevamente mi profundo respeto

por su obra, saludo a usted muy atentamente.

EDWARD D. MALONE".

E L M U N D O P E R D I D O

25

-¿Qué te parece? -pregunté a Tarp con sonrisa

triunfal.

-Si tu conciencia te lo permite... ¿Y qué piensas

hacer?

-Entrar en su casa. Una vez en ella tal vez encuentre

algún medio de obtener la entrevista. Incluso

llegaré a confesarle abiertamente mi superchería.

Si es que realmente tiene espíritu deportivo, se sentirá

movido...

-Lo más probable es que sea él quien produzca el

movimiento... Te hará falta una cota de mallas o,

mejor aún, una buena armadura. Bueno, por esta

noche ya no puedes hacer nada. Si Challenger se

digna contestar, tendrás su respuesta el miércoles

por la mañana. Aunque, por tu propio bienestar,

espero que no sea así.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

26

CAPÍTULO 3

UNA PERSONA ABSOLUTAMENTE

INTRATABLE

Las esperanzas de mi amigo se vieron defraudadas.

El miércoles recibí un sobre en el que aparecía

mi nombre garrapateado con una escritura que recordaba

alambres de púa. La carta que contenía expresaba:

"Muy señor mío:

He recibido su nota, en la que manifiesta apoyar

mis puntos de vista, en cuyo sentido le aclaro que

no necesito del apoyo suyo ni de nadie. Se atreve

usted a emplear la palabra «especulaciones» en relación

con mi manifestación sobre el Darwinismo, y

considero necesario hacerle saber que utilizar tal

palabra para calificar mis opiniones resulta ofensiE

L M U N D O P E R D I D O

27

vo. El contenido de su carta me convence, no obstante,

de que usted ha pecado por ignorancia y falta

de tacto, y no por malicia, lo que me predispone a

desestimar estos agravios. De mi conferencia ha

citado usted una frase aislada, y parece tener dificultades

en comprenderla. Yo considero que únicamente

una inteligencia subhumana podía fracasar en

interpretarlo, pero si realmente necesita usted que

amplíe la exposición consentiré en recibirlo a la hora

que usted sugirió, si bien las visitas de cualquier

índole me resultan altamente desagradables. En

cuanto a su opinión de que podría yo llegar a modificar

mis declaraciones, le hago saber que no es mi

costumbre hacerlo, especialmente después de haber

expresado una opinión que he madurado previamente.

Le ruego exhiba el sobre de esta carta a mi

mayordomo cuando venga, ya que él tiene que

adoptar extremadas precauciones para protegerme

de esos tunantes importunos que se llaman a sí

mismos «periodistas».

" Saludo a usted muy atentamente,"

GEORGE EDWARD CHALLENGER.

Así decía la carta que leí en voz alta a Tarp Henry.

Su único comentario fue que le parecía haber

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

28

oído hablar de algo mejor que el árnica, y cuyo

nombre no recordaba.

Eran casi las diez y media cuando recibí esta

carta, y tuve que tomar un taxi para llegar a tiempo a

la cita.

Abrió la puerta un sirviente de aspecto extraño,

moreno y extremadamente delgado, que vestía chaqueta

de cuero y polainas de color castaño. Supe

después que era él chofer, que además de tales funciones

cubría las vacantes ocasionales entre uno y

otro mayordomo fugitivo. Al exhibir el sobre de la

carta que me había enviado el profesor, me franqueó

la entrada.

Lo seguí a lo largo de un corredor, donde fuimos

interrumpidos por una mujer que salía de lo que

después supe era el comedor. Era una dama de ojos

oscuros, vivaz y de aspecto inteligente, cuya apariencia

era más de francesa que de inglesa.

-Un momento, por favor. Usted espere aquí,

Austin. Pase, señor. ¿Puedo preguntarle si ha tenido

relaciones con mi esposo anteriormente?

-No, señora. No entonces le presento nuestras

excusas por anticipado. Creo necesario advertirle

que se trata de un hombre absolutamente intratable.

Espero que, sabiéndolo, esté usted preparado para

E L M U N D O P E R D I D O

29

hacer algunas concesiones. Si nota que se muestra

inclinado a la violencia, salga rápidamente del

cuarto. No trate de discutir con él. Muchos que lo

intentaron sufrieron las consecuencias. ¿Supongo

bien si estimo que no es sobre Sudamérica que quiere

usted hablar con él?

-Sobre esto es -le dije. Nunca he podido mentirle

a una dama.

-¡Por Dios! Ese es el tema más peligroso. Usted

no creerá una palabra de lo que le diga, lo que no

me sorprenderá. Pero no se lo diga. Finja aceptar

sus informaciones; tal vez así consiga salir airoso

del trance. Tenga siempre presente que él está convencido

de lo que sostiene. Nunca hubo hombre

más honesto que él. Ahora, apresúrese. Podría sospechar

si demora usted más. De todos modos, si

observa que se pone peligroso, realmente peligroso,

haga sonar la campanilla y manténgalo alejado hasta

que yo llegue. Por lo general, puedo controlarlo aun

en sus peores momentos.

Con estas palabras de aliento, la señora aquella

me dejó nuevamente en manos de Austin, que había

permanecido esperando como si fuera una estatua

de bronce.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

30

Un suave golpe sobre una puerta, un mugido

desde el interior, y me encontré frente al profesor

Challenger. Estaba sentado en una silla giratoria tras

una amplia mesa cubierta de libros, mapas y diagramas.

Su apariencia me hizo contener la respiración.

Esperaba encontrarme con un hombre poco

corriente, pero nunca ante una personalidad tan

subyugante como la suya. El tamaño de su cuerpo y

su imponente presencia eran los principales factores

del efecto que producía conocerle. Su cabeza era

enorme, la más grande que recuerdo haber visto. Su

cara y su barba hacían recordar a los toros de la escultura

asiria, especialmente la barba, tan negra que

por momentos daba reflejos. azules, cuadrada y rizosa,

que se extendía hacia abajo sobre su pecho.

Sus ojos de color azul grisáceo miraban desde la

sombra de espesas cejas negras, con expresión clara,

crítica y dominante. Sus hombros amplios y un pecho

del tamaño de un barril era lo único que aparecía

desde detrás del escritorio, esto y dos enormes

manos cubiertas de largos vellos negros.

Tal fue mi primera impresión del notorio profesor

Challenger.

-¿Y bien?...

E L M U N D O P E R D I D O

31

Una insolente mirada acompañó su pregunta. Yo

tendría que hacer que mi engaño se mantuviera por

lo menos unos minutos más, pues de lo contrarío

era evidente que la entrevista ya había terminado.

Con expresión de humildad extraje el sobre.

-Usted tuvo la amabilidad de concertarme una

cita, señor.

-De modo que usted es el joven que no entiende

la más simple frase en idioma inglés. De todos modos,

comprendo que está de acuerdo con mis conclusiones

generales, ¿verdad?

-¡Completamente, señor! -respondí enfáticamente.

-Eso me hace sentir mejor -comentó con ironía-.

Y bien, señor mío, vayamos al grano, a fin de reducir

la duración de su visita que no creo le resulte

agradable a usted y es extremadamente molesta para

mí. Usted cree que algunos comentarios suyos podrían

tener relación con la proposición de mi tesis,

¿no es así?

Lo brutalmente directo de su interrogación hacía

difícil evadirse, y necesitaba todavía esperar un poco

antes de iniciar mi propia ofensiva. Mi ingenio irlandés

me abandonaba precisamente en esos momentos

en que tanto lo requería, y el profesor ChaS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

32

llenger me urgía con sus fríos ojos clavados en los

míos.

-Soy tan sólo un simple estudiante, apenas un

poco más que un curioso. Pero creo que usted fue

algo severo con Weissmann en este asunto. ¿No

opina que la evidencia general desde entonces ha

tendido a fortalecer su posición?

-¿Qué evidencia? -dijo con amenazadora calma

en su voz.

-Bien, por supuesto, no hay ninguna evidencia

definida. Me refería tan sólo a la orientación de la

opinión actual y al punto de vista científico general.

Se inclinó hacia adelante con expresión severa.

-Supongo que le consta a usted que el índice craneal

es un factor constante, ¿no es así?

-Naturalmente -contesté.

-¿Y que la telegonía está aún bajo juicio?- continuó,

llevando la cuenta de los distintos argumentos

con los dedos de su mano.

-Sin lugar a dudas.

-¿Y que el plasma del germen es diferente del

huevo partenogenético?

-¡Por supuesto! -exclamé, asombrándome de mi

propia audacia.

E L M U N D O P E R D I D O

33

-¿Y qué prueba eso? -prosiguió el profesor con

voz suave, persuasiva.

-¡Ah, en verdad! ¿Qué prueba eso? -murmuré.

-¿Quiere usted que se lo diga? -su voz tenía matices

invitantes.

-Sí, por favor.

El susurro se convirtió nuevamente en el rugido

inicial.

-¡Prueba que usted es el más audaz impostor de

Londres! ¡Que usted es un vil periodista..., un reptil

que sabe tanto de ciencia como de decencia!

Se había incorporado de un salto, con los ojos

inyectados de loca rabia. Aún en aquel momento de

tensión me llamó la atención el descubrir que no era

un hombre alto, ya que su cabeza quedaba debajo de

la altura de mis hombros..., un Hércules incompleto

cuyo desarrollo se había limitado a ancho, profundidad

y cerebro.

-¡Tonterías y nada más que tonterías! Eso es lo

que le estuve diciendo. ¡Unicamente tonterías con

sabor a ciencia! ¿Creyó que podría usted medirse en

astucia conmigo? Usted..., ¿con su cerebro de nuez?

Ustedes..., infernales escribientes, se creen omnipotentes.

Han perdido todo sentido de proporción.

No son otra cosa que globos inflados. Pero yo los

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

34

he de poner en su lugar. Sí, señor. No podrán ustedes

ganarle a G. E. Challenger. Ha perdido usted

partida, señor Malone. Jugó usted a un juego muy

peligroso y ha perdido.

-Mire, profesor. Puede usted ser todo lo insultante

que quiera, pero no le permitiré que me ataque.

Yo había retrocedido hasta la puerta, y la abrí

mientras decía eso. El profesor se aproximaba caminando

amenazadoramente y se detuvo, con sus

manos en los bolsillos de la chaqueta.

-¿No? Ya he echado a varios de ustedes de mi

casa. Usted será el cuarto o el quinto, no estoy muy

seguro ahora. Por qué razón cree usted ser diferente

de los demás de su fraternidad, es algo que no alcanzo

a comprender.

Reasumió su amenazador avance. Pensé en huir,

pero me resultaba demasiado ignominioso. Además,

comenzaba a estimular mi ánimo un cierto deseo de

poner las cosas en su lugar, de concluir con las bravatas

de este hombre. Al comenzar la entrevista mi

posición había sido falsa, de acuerdo, pero las amenazas

del profesor me daban derecho a defenderme.

-Le aconsejo no ponerme las manos encima, profesor.

No se lo permitiré.

-¿No me diga?

E L M U N D O P E R D I D O

35

Una torcida sonrisa elevó la punta de su bigote a

la vez que mostraba sus blancos incisivos.

-¡No se comporte como un tonto, profesor! Peso

más de noventa kilos, me encuentro en perfectas

condiciones físicas y juego como centro tres cuartos

todos los sábados para el equipo irlandés de Londres.

No soy el hombre...

En aquel momento Challenger arremetió. Fue

una suerte que la puerta estuviera abierta, pues de

otro modo la hubiéramos destrozado. Rodamos por

el pasillo, donde de algún modo, que todavía ignoro,

se nos enredó una silla. Pasamos por la puerta

principal, que el vigilante Austin había abierto para

nosotros, y, tras un salto mortal con el que traspusimos

los escalones de entrada, caímos en la vereda.

La silla se destrozó, y nosotros rodamos hasta la

alcantarilla, donde nos separamos. Challenger se

incorporó balanceando sus puños y resoplando

como un asmático.

-¿Ya tiene suficiente?

-¡Maldito prepotente, le enseñaré! -grité mientras

comenzaba a levantarme.

En esos momentos, se nos aproximó un policía,

libreta en mano.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

36

-¿Qué sucede? Deberían avergonzarse ustedes.

¿Qué ha pasado aquí?

-Este hombre- me atacó -dije.

-¿Es cierto eso? -consultó el policía a Challenger,

que respiró violentamente, pero no contestó.

-Por lo que recuerdo, no es la primera vez

-continuó el agente-. El mes pasado tuvo usted dificultades

por el mismo motivo. Ha golpeado fuertemente

a este hombre. Mire ese ojo. ¿Formulará

usted la denuncia, señor?

Para ese momento, yo ya me había aplacado.

-No, no lo haré.

-¿Cómo?...

-Fue culpa mía. Me entrometí no obstante su aviso.

El policía cerró la libreta.

-Bueno; que no se repitan estas situaciones

-reconvino al profesor, y, volviéndose al grupo de

gente que nos había rodeado, los instó a circular.

El profesor me miró y en el fondo de sus ojos

me pareció observar una chispa de humor.

-¡Sígame, que todavía no he terminado con usted!

E L M U N D O P E R D I D O

37

Su acento era siniestro, pero de todos modos lo

seguí. Austin cerró la puerta tras nosotros, sin decir

palabra.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

38

CAPÍTULO 4

ALGO SORPRENDENTE

Apenas entramos, la señora de Challenger salió

furiosa del comedor y cerró el paso a su esposo,

como una gallina airada frente a un bulldog. Era

evidente que había presenciado mi apresurada salida,

pero no mi regreso.

-George, eres un bruto. Has lastimado a ese joven.

El señaló hacia atrás con el pulgar.

-Aquí lo tienes, sano y salvo.

-Lo siento, no lo había visto.

-Le aseguro señora que todo está bien.

-¡Le ha dejado marcas en la cara! ¡George, eres

un bruto! Nada más que escándalo durante todas las

E L M U N D O P E R D I D O

39

semanas. Todos te odian y se ríen de ti. Has agotado

mi paciencia...

Challenger murmuró algo sobre la ropa sucia en

público.

-¡No es ningún secreto! -gritó la señora-. ¿Crees

que no lo sabe ya todo el mundo? ¿No sabes que

todos están hablando de ti? ¿Dónde está tu dignidad?

La dignidad de un hombre que debería ser

profesor en una gran universidad, con miles de estudiantes

atendiéndole reverentemente... ¿Dónde

está tu dignidad, George?

-¿Y la tuya, querida?

-Me pides demasiado. No eres más que un rufián,

pendenciero y prepotente.

-Basta, Jessie, por favor.

-¡Un rufián prepotente y gritón!

-¡Suficiente! Tendré que ponerte en penitencia.

Para mi sorpresa, el profesor se inclinó y, levantando

a su esposa, la sentó sobre un pedestal de

mármol negro que adornaba un rincón del cuarto,

que tenía no menos de dos metros de alto y era tan

delgado que apenas podía ella mantener el equilibrio.

No recuerdo haber visto nada tan ridículo como

aquella pobre mujer allá arriba, con la cara

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

40

convulsionada por la ira, los pies balanceándose y el

cuerpo rígido por miedo de caer.

-¡Déjame bajar!

-Pídelo por favor.

-¡Bruto! ¡Déjame bajar!

-Venga conmigo al estudio, señor Malone.

-Realmente, señor... -dije, mirando a la dama.

-Aquí lo tienes al señor Malone intercediendo

por ti, Jessie. Di "por favor" y te bajo.

-¡Bruto! ¡Eres un bruto! ¡Por favor, por favor!

La bajó con el mismo esfuerzo como si hubiera

sido un canario.

-Debes controlar tu comportamiento, querida. El

señor Malone es un hombre de la prensa. Para mañana

aparecerá todo en su diario y venderá por lo

menos una docena más entre nuestros vecinos.

"Extraña historia entre la alta sociedad". Porque

realmente estabas alta sobre el pedestal, ¿no es así?

No olvides que el señor Malone, como todos los de

su gremio, viven de eso. Son todos comedores de

carroña, ¿verdad, señor Malone?

-¡Es usted absolutamente intolerable! -dije airadamente,

lo que le hizo rugir de risa.

E L M U N D O P E R D I D O

41

-Pronto tendré que enfrentarme con una coalición

-comentó mirándonos, alternativamente, a su

esposa y a mí.

Luego cambió repentinamente de tono.

-Disculpe este frívolo bromeo familiar, señor

Malone. Le pedí que regresara con un propósito

mas serio. Ahora, mi pequeña mujer, vete. Déjanos

a solas. Tienes absoluta razón en lo que dices. Yo

sería un hombre mejor si siguiera tus consejos, pero

dejaría de ser George Edward Challenger. El mundo

está lleno de hombres mejores y hay un solo G.

E. C.

Se despidió de ella con un afectuoso y resonante

beso, que me produjo aún más embarazo que su anterior

violencia, y volvimos al estudio del que tan

tumultuosamente habíamos salido unos minutos

antes. El profesor cerró cuidadosamente la puerta,

me invitó a ocupar un sofá y me convidó con cigarros.

-Auténticos "San Juan Colorado". La gente excitable

como usted necesita de cualquier narcótico.

¡ Cielos! ¡No lo muerda! Córtelo con suavidad. Ahora

póngase cómodo y escuche. Escuche atentamente

a todo lo que yo le diga y, si se le ocurriera algún

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

42

comentario, resérvelo para un momento más oportuno.

Por ahora, escuche en silencio.

"Ante todo, le aclararé el motivo de admitirlo

nuevamente en mi casa después de su merecida expulsión.

Me llevó a hacerlo su respuesta a aquel oficioso

agente de policía, en la que me pareció

observar buena disposición de su parte; mejor disposición,

por supuesto, de la que estoy acostumbrado

a asociar con la gente de su profesión. Al admitir

que el incidente era culpa suya, dio usted prueba de

cierta actitud mental y amplitud de miras que atrajeron

favorablemente mi atención. La subespecie de la

raza humana a la que usted tiene la desgracia de

pertenecer ha estado siempre por debajo de mi horizonte

mental. Usted, en cambio, llegó a elevarse

hasta aparecer en mi plano de interés, y es por eso

que le invité a regresar, dispuesto a ampliar mi conocimiento

de usted... Puede dejar caer las cenizas

en esa bandejita japonesa que está sobre la mesa de

bambú a su izquierda.

Dijo todo esto en el tono con que un profesor se

dirige a sus alumnos, se interrumpió para buscar

algo entre la maraña de papeles que cubría su mesa

de trabajo y, mostrándome un ajado cuaderno de

apuntes, continuó:

E L M U N D O P E R D I D O

43

-Voy a contarle algo de Sudamérica. Le ruego no

haga ningún comentario hasta que yo termine. Ante

todo, quiero que quede perfectamente aclarado que

nada de lo que le diga será repetido al público, salvo

que yo lo autorice expresamente, y es muy probable

que jamás llegue yo a autorizarlo. ¿Entendido.

-Es difícil de prometer. Con toda seguridad...

-Eso es todo -me interrumpió-. Tenga usted muy

buenos días.

-¡No, no! -grité-. Me someto a cualquier condición,

ya que no me queda otra alternativa...

-Así es. No tiene otra.

-Entonces, lo prometo.

-¿Palabra de honor?

-Palabra de horror.

Me miró con expresión de duda en sus ojos insolentes.

-Pensándolo bien, ¿qué sé sobre su honor?

-¡Por Dios! -exclamé irritado-. Jamás en mi vida

he sido insultado así. ¡Se está tomando usted demasiadas

libertades conmigo!

Mi explosión pareció interesarlo, más que molestarlo.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

44

-Cabeza redonda, braquicéfalo -murmuró-. Ojos

grises, cabellos negros, con sugestiones de negroide.

¿Céltico?

- Soy irlandés, señor.

-¿Irlandés irlandés?

-Así es.

-Eso lo explica todo. Veamos, usted me ha dado

esa promesa de que mis confidencias serán respetadas.

Tales confidencias no serán completas; todo lo

contrario, pero le daré algunas informaciones que

resultarán de interés. En primer lugar, sabrá usted

que hace dos años hice un viaje a Sudamérica, un

viaje que llegará a ser clásico en los anales de la

historia de la ciencia en el mundo, y cuyo objeto fue

verificar algunas conclusiones de Wallace y Bates, lo

que únicamente podía lograr observando los hechos

que ellos indicaron, bajo las mismas condiciones en

que ellos mismos los habían observado. Si mi expedición

no hubiera tenido otros resultados que esas

observaciones, hubiera merecido igualmente ser

tenida en cuenta, pero me ocurrió un extraño incidente

que me impulsó a iniciar una investigación

totalmente diferente de la que me proponía efectuar.

"Sabrá usted -continué- que ciertas regiones de la

cuenca del Amazonas se encuentran exploradas

E L M U N D O P E R D I D O

45

parcialmente apenas, y que gran numero de tributarios

del gran río ni siquiera figuran en los mapas. Mi

propósito era visitar estas regiones y examinar su

fauna, con lo que obtuve material para varios capítulos

de ese monumental trabajo de zoología que

será la justificación de mi paso por el mundo. Me

encontraba ya de regreso, cumplida mi tarea, cuando

tuve la ocasión de pasar una noche en una pequeña

aldea indígena situada en la confluencia de cierto

tributario del Amazonas cuyo nombre me reservo.

Se trataba de una población de indios Cucama, una

raza amistosa pero degradada, cuya capacidad

mental es apenas superior a la de un londinense

medio. En mi anterior visita a la tribu, cuando subí

el curso del río, efectué algunas curaciones, y de este

modo se vieron tan impresionados por mi personalidad

que no me sorprendió que esperaran ansiosamente

mi regreso. Por sus gestos supuse,

justificadamente, que se necesitaban mis servicios

médicos. El jefe me guió a una de las chozas, en las

que se encontraba el hombre enfermo que, según

alcancé a comprender, había fallecido en ese preciso

instante. Me sorprendió grandemente observar que

no se trataba de un nativo, sino de un hombre blanco,

en realidad, un hombre muy blanco, con cabeS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

46

llos pajizos y algunas de las características de un

albino. Vestía harapos y mostraba evidentes señales

de haber vivido momentos penosos recientemente.

Por lo que pude entender de las narraciones de los

nativos, era la primera vez que aparecía en esa región,

y había llegado a la aldea cruzando la selva,

solo y absolutamente agotado por la fatiga. Sobre el

piso estaba la mochila del difunto, cuyo contenido

examiné. Su nombre, según una tarjeta adherida al

interior de la maleta, era Marile Vffiite, domiciliado

en Lake Avenue, Detroit, Michigan. Un nombre que

pronunciaré siempre con el mayor respeto. Los

efectos que contenía la mochila lo indicaban como

artista y poeta en busca de efectos. No me considero

un juez capaz para tales cosas, pero su poesía, según

los ejemplos que allí había, era deficiente, y lo mismo

puedo decir de los dibujos que llevaba, compartiendo

el espacio desocupado de la mochila con una

caja de pinturas, algunos pinceles, ese hueso curvo

que puede usted ver en mi tintero, un revólver barato

y algunas balas. Si alguna vez tuvo ropas y

efectos personales, los había perdido en el viaje,

pues todo lo que he nombrado constituía la riqueza

total de ese extraño bohemio americano. Ya me estaba

por alejar de su lecho de muerte, cuando obE

L M U N D O P E R D I D O

47

servé que algo asomaba entre los harapos de su

chaqueta. Era este libro de apuntes, que estaba entonces

tan arruinado como lo ve usted ahora. Puedo

asegurarle que esta reliquia ha recibido de mis manos

mayores cuidados que si se tratara de un manuscrito

de Shakespeare. Tómela, le ruego estudie

su contenido y examine lo que allí encuentre.

Me entregó el libro y se apoyó en el respaldo de

su sillón, estudiando a través del humo de su cigarro

el efecto que el libro me producía.

Yo había abierto el volumen esperando una revelación,

si bien no podía imaginar de qué naturaleza

sería. La primera página me desilusionó en cierto

modo, ya que sólo contenía el retrato de un hombre

muy gordo, con la indicación "Jimmy Colver en el

vapor-correo". Seguían varias hojas con pequeños

bosquejos de indios y sus actividades, estudios de

mujeres y niños, y luego una serie ininterrumpida de

dibujos de animales con explicaciones tales como

"Manatí en un banco de arena" "Tortugas y sus

huevos", "Agustín negro bajo una palmera" y, finalmente,

una doble página de estudios de desagradables

saurios. Nada de lo que había visto me resultaba

de significación especial. Levanté mis ojos del

libro y miré al profesor.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

48

-Me parece que éstos son cocodrilos. ¿Es así,

profesor?

-Yacarés. No existe un verdadero cocodrilo en

América del Sur. La diferencia...

-Lo que quiero decir es que no veo nada extraño...

que justifique lo que usted me dijo.

-Mire la página siguiente -comentó, sonriendo

suavemente.

Así lo hice, pero mi indiferencia continuó. Se trataba

de un paisaje, bosquejado apenas y con ciertas

sugestiones de colores, a manera de gula para un

posterior cuadro, más elaborado. Había allí un primer

plano de claro color verde con vegetación tenue,

que se elevaba en una pendiente hasta una línea

de farallones de oscuro color rojo, con extraños

estratos que me hacían recordar ciertas formaciones

basálticas. En un extremo aparecía una piedra aislada,

de forma piramidal y coronada por un gran árbol,

y a la que una hendidura no muy ancha, a juzgar

por el dibujo, separaba del risco principal. Detrás de

todo esto, un azul cielo tropical. En la página siguiente

aparecía otra acuarela del mismo lugar, pero

dibujada desde más cerca, con lo que los detalles

eran más visibles.

-¿ Y bien?

E L M U N D O P E R D I D O

49

-Sin duda es una curiosa formación -repuse pero

no sé bastante de geología como para decir que sea

algo de maravilla.

-¡Maravilla! -repitió Challenger-. Es algo único.

Es increíble. Nadie en el mundo soñó siquiera en la

posibilidad de que exista algo así. Ahora mire la página

siguiente.

Así lo hice, y no pude contener una exclamación

de sorpresa al ver allí dibujada la criatura más extraña

que hubiera visto en mi vida. Era el salvaje sueño

de un fumador de opio, la visión de un delirio. La

cabeza recordaba a la de un ave; el cuerpo, al de un

lagarto hinchado; la larga cola estaba erizada de púas

y el curvo lomo presentaba un borde serrado, que

hacía pensar en muchas crestas de gallo alineadas.

Frente a este animal aparecía un absurdo muñeco,

un diminuto enano de forma humana, que lo observaba.

-¿Qué opina ahora? -fue la pregunta del profesor

Challenger, que frotaba sus manos con expresión

triunfal.

-Es monstruoso..., grotesco.

-De acuerdo. Pero, ¿qué fue lo que llevó a White

a dibujar tal animal?

-Gin barato, supongo.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

50

-¿Es esa la mejor explicación que se le ocurre?

-Bueno..., ¿cuál es la suya?

-La razón obvia es que tal criatura existe. Que en

verdad fue dibujada del natural.

Lo único que impidió que riera a carcajadas fue

el recuerdo de nuestra anterior lucha.

-Tiene usted razón -comenté en el tono de quien

sigue la corriente a un bobo-. No obstante, debo

confesar que esta pequeña figura humana me intriga.

Si se tratara de un indio, podría considerarse evidencia

de que en América existe una raza de pigmeos,

pero por lo que puedo ver es un europeo con

casco de corcho.

-¡Realmente, usted llega ya al límite! -resopló el

profesor-. ¡Excede lo que considero probable! ¡Parálisis

cerebral! ¡Inercia mental!

Resultaba demasiado absurdo para irritarme.

Enojarse con un hombre como Challenger era una

pérdida de energía, pues tendría uno que estar airado

todo el día. Me reduje a sonreír tímidamente a la

vez que comentaba que lo que me había llamado la

atención era la pequeñez del hombre.

-¡Mire esto! -gritó señalando el dibujo con su índice,

que hacía pensar en una gruesa salchicha con

vellos-. ¿Ve esta planta detrás del animal? ¿Piensa

E L M U N D O P E R D I D O

51

usted que es un brote de repollo? ¡Es una palmera!

¡Una palmera de una especie que mide más de quince

metros de alto! ¿No comprende que el hombre

fue incluido en ese dibujo deliberadamente? No pudo

haber permanecido delante de esa bestia y vivir

después para dibujarlo. Se dibujé a sí mismo para

incluir un elemento de tamaño, conocido y dar así

una escala que permitiera juzgar las demás dimensiones.

White medía aproximadamente un metro

setenta centímetros. La palmera es diez veces más

alta, que es realmente lo que cabría esperar.

-¡Cielo santo! -exclamé-. Entonces usted opina

que esa bestia... ¡Caramba! ¡La estación de Charing

Cross apenas resultaría una casilla para tal animal!

Di vuelta más hojas, pero eso era todo. Ya no

aparecían más dibujos en todo el libro. Seguía sin

convencerme del punto de vista del profesor.

-Pero con toda seguridad que toda la experiencia

del ser humano no puede ser dejada de lado contando

tan sólo con lin simple bosquejo, dibujado

por un artista vagabundo que pudo haberlo hecho

bajo el influjo de drogas, en el delirio de la fiebre o

simplemente para satisfacer su imaginación enfermiza.

Como hombre de ciencia no puede. usted defender

una posición tan débil.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

52

Por toda respuesta, el profesor extrajo un libro,

que me alcanzó por sobre la mesa.

-Aquí tiene un excelente trabajo de mi docto

amigo Ray Lankester. Puede ver esta ilustración, que

le interesará. Lea, por favor, la inscripción al pie:

'Probable apariencia, en vida, del Etegosauro del

período Jurásico. La pata posterior es dos veces más

alta que un hombre adulto". ¿Qué opina de eso?

Me sorprendí al mirar aquella ilustración. En esta

reconstrucción de un animal perteneciente a un

mundo desaparecido, había realmente gran similitud

con el bosquejo del artista desconocido.

-Realmente notable -comenté.

-Pero aun así, no admite que sea una prueba definitiva,

¿verdad?

-Concordará conmigo, profesor, en que puede

tratarse de una coincidencia. Bien pudo ser que el

americano había visto un dibujo como éste, y es

probable que la imagen se le presentara en algún

delirio.

-De acuerdo -dijo indulgentemente el profesor-.

Lo dejaremos como está. Ahora le ruego que mire

esto.

Me entregó el hueso que anteriormente me había

indicado como parte de las cosas que tenía en su

E L M U N D O P E R D I D O

53

poder el dibujante. Medía aproximadamente quince

centímetros de largo, era algo más grueso que mi

pulgar, y en uno de sus extremos se veían rastros de

cartílagos muertos.

-¿A qué animal conocido puede pertenecer este

hueso? -fue la pregunta de Challenger.

-Podría ser una clavícula humana muy gruesa.

Mi interlocutor agitó la mano en ademán de despectivo

rechazo.

-La clavícula humana es curva, mientras que este

hueso es recto. Además, hay aquí una muesca que

prueba que sobre él corría un gran tendón, lo que

no se produce en una clavícula.

-Debo confesar que no sé, entonces, de qué se

trata.

-No debe avergonzarse de admitir su ignorancia,

pues no creo que en todo el personal del Hospital

de Kensington pueda haber quién lo sepa.

Tomó entonces un pequeño hueso, aproximadamente

del tamaño de un poroto, y continuó su

disertación:

-Hasta donde llegan mis actuales conocimientos,

este hueso humano es el equivalente del que tiene

usted en su mano. Esto puede darle una idea del tamaño

de la bestia a que, pertenece.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

54

-Tal vez un elefante... -aventuré.

-¡No, por Dios! ¡No hable de elefantes en Sudamérica!

-Bueno... Algún gran mamífero sudamericano...

Un tapir, por ejemplo.

-Admitirá usted, mi joven amigo, que domino los

elementos relacionados con mi profesión. Este hueso

no pertenece a un tapir, ni a ningún otro animal

conocido por los zoólogas. Corresponde a una bestia

muy grande, muy fuerte, y en consecuencia, muy

temible. Un animal que existe actualmente pero aún

no ha sido debidamente observado por los científicos.

Observe que el cartílago que aparece en ese

hueso indica que no se trata de un espécimen fósil,

sino que es reciente. ¿No está aún convencido?

-Admito que, por lo menos, -estoy profundamente

interesado.

-Entonces su caso rio es desesperado. Espero

que con un poco de paciencia conseguiré de usted

una reacción inteligente. Dejemos por ahora al americano

desaparecido y continuemos con mi narración.

Se imaginará que difícilmente podía yo dejar el

Amazonas sin investigar más a fondo el asunto.

Dado que no había ningún tipo de comentarios sobre

la dirección que había seguido el viajero, tuve

E L M U N D O P E R D I D O

55

que guiarme por las leyendas indígenas, teniendo en

cuenta rumores que corren entre las tribus ribereñas

sobre la existencia de una extraña tierra. ¿Oyó usted

hablar alguna vez de Curupuri?

-Jamás.

-Curupuri es el espíritu de los bosques, algo terrible

y malévolo que debe ser rehuido. Nadie ha

descripto nunca su forma o naturaleza, pero el solo

nombre inspira terror a lo largo del Amazonas. Todas

las tribus concuerdan en cuanto a la aproximada

dirección en que Curupuri habita, y es la misma

desde la que vino el viajero americano. Algo terrible

existe en la región y me propuse averiguarlo.

-¿Que hizo usted?

Toda mi impertinencia había ya desaparecido.

Este hombre imponente absorbía mi atención e inspiraba

respeto.

-Conseguí vencer la resistencia de los nativos,

que llegaban incluso a negarse a hablar del tema, y

mediante regalos a los que agregué, debo admitirlo,

una buena dosis de coerción, conseguí que dos de

ellos me guiaran. Después de muchas aventuras que

no viene al caso relatar, y luego de viajar una distancia

y en una dirección que me reservo, llegamos a

una región jamás visitada ni descripta por nadie exS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

56

cepto mi infortunado predecesor. ¿Quiere usted

observar esto?

Me alcanzó una fotografía, algo mayor que una

postal. Las imágenes que presentaba eran borrosas,

uniformemente grises, lo que el profesor explicó

aclarándome que al regresar, el bote se había volcado

produciendo la rotura de la caja que contenía

películas no reveladas aún, con lo que se perdieron

la mayoría de las fotografías, rescatándose algunas, y

en el mal estado en que se encontraba la presente.

Representaba un paisaje en el que, fijando mi atención,

comencé a darme cuenta de algunos detalles:

se trataba de una elevadísima línea de acantilados

exactamente como una inmensa catarata vista desde

la distancia, con una suave llanura en pendiente cubierta

de árboles en el primer plano.

-Parece el mismo lugar que el de la pintura

-comenté.

-Es el mismo lugar. Encontré rastros de campamentos.

Ahora observe esto.

Se trataba de otra fotografía, extremadamente defectuosa,

en la que alcancé a distinguir claramente la

roca aislada, coronada por árboles.

-Fíjese en este picacho rocoso. ¿Qué ve en la cima?

E L M U N D O P E R D I D O

57

-Un enorme árbol.

-¿Y en ese árbol?

-Un gran pájaro.

El profesor me dio una lupa, pidiéndome que

observara mejor.

-Sí, se trata de un gran pájaro..., parece tener un

pico considerable. Diría que se trata de un pelícano.

-No. No se trata de un pelícano. Ni siquiera es un

pájaro. Tal vez le interese saber que pude cazar ese

ejemplar y que se trata de la única prueba tangible

de mis experiencias, que pude traer conmigo.

-¿Es decir que lo tiene usted?

-Lo tenía. Desgraciadamente se perdió con muchas

otras cosas en el mismo accidente del bote en

que se arruinaron mis fotografías. Alcancé a asirlo

cuando desaparecía ya entre los rápidos, y retuve en

mis manos parte de un ala. Héla aquí.

Extrajo de un cajón lo que parecía la parte superior

del ala de un murciélago, de aproximadamente

sesenta centímetros de largo, con un hueso curvo y

un velo membranoso colgando del mismo.

-¡Un murciélago monstruoso! -fue mi comentario.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

58

-Nada de eso. La conformación ósea de esta pieza

indica que no puede tratarse del ala de un murciélago.

Observe esto ahora.

Abrió nuevamente el libro que ya anteriormente

me había mostrado y señaló un grabado de un extraño

monstruo volador.

-Aquí tiene una excelente descripción del dimorphodon

o pterodáctilo, un reptil volador del período

Jurásico. En la página siguiente encontrará un

diagrama del mecanismo del ala, que le ruego compare

con lo que tiene en su mano.

Ya estaba yo completamente pasmado, convencido

de la veracidad de los argumentos del profesor.

Las pruebas acumuladas eran sobrecogedoras: los

dibujos, luego las fotografías, la narración y ahora

un espécimen real..., la evidencia era completa. Así

lo dije, y lo hice entusiastamente, sintiendo que el

profesor había sido objeto de abusos por la incomprensión

de sus colegas.

-¡Esto es lo más extraordinario que he visto en

mi vida! ¡Es colosal! Es usted un Colón de la ciencia,

que ha descubierto un mundo perdido. Perdóneme

si demostré dudas; era todo tan

aparentemente increíble...

El profesor rebosaba de satisfacción.

E L M U N D O P E R D I D O

59

-¿Y qué fue lo que hizo usted, entonces, profesor

Challenger?

-Había llegado la época de las lluvias, señor Malone,

y mis provisiones se estaban terminando. Exploré

algunos sectores de estos acantilados, pero no

pude encontrar ninguna manera de escalarlo.

-¿Vio algún otro animal vivo, además del pterodáctilo?

-No, pero durante la semana en que acampamos

en la base del acantilado, alcanzamos a oír muy extraños

ruidos en la meseta que lo corona.

-¿Y el extraño animal que el americano dibujé?

-Sólo puedo suponer que él encontró alguna manera

de subir. Es decir, que debe haber algún camino

hacia la cumbre del acantilado, y que debe tratarse

de uno sumamente difícil de recorrer, pues de

otra manera esos animales hubieran descendido y se

encontrarían también en los terrenos circundantes.

-Sí, así debe de ser. ¿Y cómo explica usted su

existencia en esa meseta?

-No creo que eso sea muy oscuro. Sólo cabe una

explicación. Sudamérica es un continente granítico.

En este sitio debe haberse producido en una remota

era un desnivel, como consecuencia de un sismo.

Estos acantilados, debo señalar, son basálticos, y en

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

60

consecuencia, plutónicos. Una superficie tal vez tan

grande como Sussex fue levantada en bloque con

toda su flora y su fauna, y cortada con precipicios

perpendiculares, de una dureza que resiste la erosión.

¿Cuál fue el resultado de esto? Pues, que las

leyes ordinarias de la naturaleza quedaron en suspenso.

Los diferentes factores que influyen en la

lucha por la existencia en todo el mundo quedaron

neutralizados o alterados. Sobrevivieron criaturas

que de otra manera habrían desaparecido. Debo

señalar que tanto el pterodáctilo como el estegosauro

pertenecen al período Jurásico.

-Pero, profesor, todas sus pruebas son determinantes.

Debió usted presentarlas ante las autoridades

adecuadas...

-Eso creí, en mi estupidez, señor Malone. Amargamente

advertí que mis descubrimientos eran recibidos

con incredulidad, hija tanto de la estupidez

como de los celos profesionales, y de la envidia. No

es parte de mi temperamento insistir y rogar. Después

de mis primeros desengaños me resistí a exhibir

la totalidad de las pruebas en mi poder. El tema

se me hizo odioso y me resistí a volver a hablar de

ello. Llegué a actuar violentamente contra todos los

que intentaron destruir la paz de mi intimidad en lo

E L M U N D O P E R D I D O

61

que se refiere a todo este asunto. Usted fue testigo

de ello, precisamente...

Froté suavemente mi ojo dolorido sin responder.

-Esta noche, sin embargo, me propongo dar un

ejemplo del control de la voluntad sobre las emociones,

y le invito a asistir a ello. El señor Percival

Waldron, un naturalista de cierta reputación popular,

dará una conferencia sobre "El registro de las

edades" y he sido especialmente invitado a la tribuna,

para agradecer al conferenciante. En tal oportunidad

me propongo, con la mayor delicadeza

posible, efectuar algunas acotaciones para inducir a

los oyentes a profundizar en el tema. Me mantendré

firmemente en reserva, y espero de este modo obtener

alguna respuesta favorable a mis planteos.

-¿Y me invita usted?

-Así es; le ruego que asista. Será en cierto modo

reconfortante pensar que cuento, por lo menos, con

un aliado entre la multitud. Es seguro que habrá

mucho público, pues Waldron, si bien es un completo

charlatán, tiene gran influencia popular. Y

ahora, señor Malone, le ruego me deje. Espero tener

el placer de verlo esta noche. Mientras tanto, entenderá

usted que no debe hacerse ninguna publicación

relacionada con mis confidencias de esta noche.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

62

-Pero... Mi editor querrá saber qué he hecho...

-Dígale lo que quiera, pero anticípele que si envía

a alguien más a inmiscuirse en mi vida, iré a visitarlo...

con mi látigo. En cuanto a la publicación de

lo que le he dicho esta noche, dejo en sus manos

que nada de esto aparezca impreso. Y bien..., lo espero

esta noche, a las ocho y media, en el Salón del

Instituto Zoológico.

E L M U N D O P E R D I D O

63

CAPÍTULO 5

¡PIDO LA PALAB RA!

Entre las impresiones físicas y las mentales que

mi entrevista con el profesor Challenger me habían

producido, cuando regresé a Enmore Park, era yo el

periodista más desmoralizado del mundo. Mi dolorida

cabeza retumbaba con el pensamiento de que la

narración de este hombre era verdadera, de que algo

de la mayor importancia palpitaba tras ella, y que

cuando obtuviera autorización para publicarla quedaría

yo consagrado en el mundo del periodismo.

Tomé un taxímetro con el que llegué rápidamente a

la oficina, donde encontré a McArdle en su puesto,

como de costumbre.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

64

-¿Y bien? -me preguntó ansioso-. ¿Qué consiguió?

Pero..., ¿qué le sucedió? No me diga que Challenger

lo golpeó a usted también ...

-Tuvimos una diferencia al principio ...

-¡Qué hombre! ¿Y usted qué hizo?

-Bueno... Se volvió más razonable y tuvimos una

charla, pero no obtuve ninguna información. Nada

publicable.

-No estoy seguro de ello. Usted consiguió un ojo

negro, y eso es publicable. No podemos admitir este

reinado del terror, señor Malone. Debemos poner a

ese hombre en su lugar. Deme el material y -dejaremos

a ese charlatán marcado para siempre. Profesor

Munchausen..., ¿qué le parece como titular? Sir

John Mandeville resucitado... Cagliostro... todos los

impostores y prepotentes de la historia. Dejaré en

descubierto qué gran fraude es el profesor Challenger.

-Yo no lo haría, señor.

-¿Y por qué no?

-Porque no es un charlatán. No señor, todo lo

contrario.

-¡Qué! -rugió McArdle-. ¿No pretenderá decirme

que cree en todo ese asunto de mamuts y mastodontes

y grandes serpientes marinas?

E L M U N D O P E R D I D O

65

-No, no sé nada de eso. No creo que él trate de

insistir en ello, -pero estoy convencido de que tiene

algo realmente nuevo.

-Entonces, por el amor de Dios, ¡escríbalo!

-No hay nada que desee tanto, pero lo recibí en

confidencia y con la condición de no publicarlo.

Hice un sumario de la narración del profesor, y

pregunté a McArdle qué opinaba de ello. Me escuchó

evidenciando profunda incredulidad.

-Bueno, señor Malone -dijo finalmente-, con respecto

a esa reunión científica de esta roche no creo

que existan inconvenientes en que sea divulgada. Es

improbable que algún diario envíe periodistas,

puesto que Waldron ha sido entrevistado ya una

docena de veces y dejó de ser noticia, y por otra

parte, nadie está enterado de que Challenger hablará.

Si tenemos un poco de suerte, podemos obtener

alguna exclusividad. De todos modos, esté usted allí

y pase un informe completo de lo que suceda. Retendré

espacio en la "Gazette" hasta medianoche.

Tuve un día ocupado, y cené temprano en el

Club Savage con Tarp Henry, a quien conté algo de

mis aventuras. Me escuchó con expresión escéptica

y rió estrepitosamente al enterarse de que el profesor

Challenger me había convencido.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

66

-Mi querido muchacho, las cosas no suceden así

en la vida real. La gente no hace descubrimientos

extraordinarios como ése y luego pierde las pruebas

de ello. Dejemos eso para los novelistas. Ese hombre

tiene más tretas que todos los monos del zoológico

juntos. Es una tontería.

-¿Y el poeta americano?

-Nunca existió.

-¡Pero si yo mismo vi su libro de apuntes!

-El libro de apuntes de Challenger, mejor dicho.

-¿Crees que el profesor dibujó ese animal?

-Por supuesto.

-¿Y las fotografías?

-No había realmente nada en ellas, tú mismo admites

que viste tan sólo un pájaro.

-Un pterodáctilo.

-Eso es lo que él dice. El puso el pterodáctilo en

tu imaginación.

-Bueno..., ¿y el hueso?

-Si uno es suficientemente hábil y conoce lo que

está haciendo, puede falsificar un hueso con tanta

facilidad como una fotografía.

Comencé a sentirme incómodo. Tal vez, después

de todo, mi admisión de la narración de Challenger

E L M U N D O P E R D I D O

67

había sido prematura. De pronto tuve una idea, que

consideré brillante.

-¿Vendrás a la reunión? -pregunté a Henry.

Me contempló pensativo, antes de contestarme:

-No es una persona muy popular, ese afable amigo

Challenger. Mucha gente tiene cuentas pendientes

con él. Se podría decir que es el hombre mejor

odiado de Londres. Si los estudiantes de medicina

aparecen por allí, tendremos un gran alboroto, y no

siento deseos de encontrarme en medio de la borrasca.

-Por lo menos deberías ser justo y escucharlo

presentar su propia defensa.

-Bueno, creo que tienes razón. Iré contigo.

Cuando llegamos al salón, encontramos mucha

más concurrencia que la que se esperaba. Además

de los barbados rostros de los profesores se veía

gran cantidad de jóvenes y en la galería superior se

percibía un ambiente jovial. Detrás de mí observé

grupos de caras que a todas luces indicaban que se

trataba de estudiantes de medicina. Aparentemente,

cada gran hospital había destacado un contingente y

el comportamiento del público era en esos momentos

alegre, pero con toques de perversidad.

Contrariamente a lo que cabía esperarse, como preS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

68

ludio para una conferencia como aquélla, se oían

estribillos populares y algunas chanzas en alta voz.

Cada profesor que subía al estrado era recibido

con comentarios sobre su aspecto, o sus especiales

debilidades, pero la entrada del profesor Challenger

superó a todas las precedentes. Al aparecer su negra

barba, se oyó tal grito de bienvenida, que comencé a

admitir que Tarp Henry estaba acertado, y que esta

gran concurrencia no se había congregado tan sólo

a escuchar la disertación, sino que se había esparcido

el rumor de que el famoso profesor tomaría

parte en la misma. Algunas risas en la sala, dieron la

impresión de que también, fuera del ambiente estudiantil,

existía animosidad contra Challenger.

El profesor sonrió con expresión suave y tolerante,

como un hombre bondadoso miraría a una

camada de cachorros. Se sentó parsimoniosamente,

ensanchó el pecho y acarició su barba mientras paseaba

su mirada altanera, por sobre la muchedumbre.

Apenas había terminado todo esto, cuando entraron

el profesor Murray, director del debate, y el

señor Waldron, el conferenciante, y comenzó la disertación.

E L M U N D O P E R D I D O

69

El profesor Murray presentó, como es habitual,

al señor Waldron, y éste se incorporó recibiendo un

aplauso general.

Era Waldron un hombre delgado, de aspecto

austero, con voz áspera y modales agresivos, pero

tenía el mérito de saber asimilar las ideas de otros

hombres y transmitirlas en forma inteligible, interesante

si se quiere, al público lego.

Desarrolló para nuestro beneficio una vista a

vuelo de pájaro de la creación, tal como la interpreta

la ciencia, en un lenguaje siempre accesible y a veces

pintoresco. Nos contó sobre el globo, como una

enorme masa de gas incandescente girando en el

espacio.

Luego describió la solidificación, el enfriamiento,

la contracción que formó las montañas, el vapor que

se condensó para formar los mares, la lenta preparación

para la etapa en que se comenzó a representar

el inexplicable drama que se llama vida. Sobre el

origen de la vida misma, guardó discreta vaguedad.

Señaló que cualquier tipo de vida no pudo presentarse

durante el período de combustión, de modo

que tuvo que presentarse posteriormente; comentó

las posibilidades en pro y en contra de que los elementos

vivos primigenios hubieran llegado de otros

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

70

planetas o se desarrollaron localmente a partir de

los elementos inorgánicos existentes previamente.

Habló de la sutil química de la Naturaleza que, trabajando

con grandes fuerzas durante larguísimos

períodos, podía producir resultados que a nosotros

nos resulta imposible duplicar.

Continuó luego hablando de la sucesión de la vida

animal, comenzando por, los moluscos y las débiles

criaturas marinas, luego los reptiles y peces,

hasta llegar a una rata-canguro, animal vivíparo y

antepasado directo de todos los mamíferos y, presumiblemente,

en consecuencia, de todos los asistentes

a esa conferencia.

Luego habló del desecado de los mares, la aparición

de bancos arenosos, la vida viscosa que se produjo

en sus márgenes, las infestadas lagunas, la tendencia

de las criaturas marinas a refugiarse en los

fondos legamosos, la abundancia de alimentos y la

consecuente proliferación de seres vivientes.

-Así llegamos, damas y caballeros, a esa espantosa

legión de saurios que todavía nos asustan cuando

las vemos en las rocas de Solenhofen o Wealden,

pero que afortunadamente desaparecieron mucho

antes de la primera aparición del hombre sobre este

planeta.

E L M U N D O P E R D I D O

71

-¡No estoy de acuerdo! -gritó alguien en la plataforma.

El señor Waldron hizo una pausa, y luego, elevando

la voz, repitió lentamente las palabras finales

de su párrafo anterior.

-Desaparecieron mucho antes de la primera aparición

del hombre.

-¡No estoy de acuerdo! -repitió la misma voz anterior.

Waldron, con expresión sorprendida, recorrió

con la mirada la fila de profesores, hasta que descubrió

a Challenger, recostado hacia atrás en su silla,

con los ojos cerrados y aspecto divertido, como

quien sonríe en sueños

-¡Oh, ya veo!, es mi amigo el profesor Challenger.

Y con un encogimiento de hombros continuó su

disertación como si ese comentario aclarara todo,

pero el incidente no había quedado superado. Cada

vez que el desarrollo de su tema parecía conducir

nuevamente a la aseveración de que la vida prehistórica

había desaparecido, el profesor Challenger

hacía oír su voz con su disconformidad. La concurrencia

comenzó a anticiparse, y rugir de placer

cuando esto se producía, hasta el punto de que en

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

72

varias oportunidades el "no estoy de acuerdo" del

profesor era simultáneamente coreado por las filas

de estudiantes.

Esto ablandó la fibra de Waldron, a pesar de tratarse

de un conferenciante experimentado. Dudó,

tartamudeó, se repitió a sí mismo, se enredó en mitad

de una frase larga y finalmente se volvió furioso,

enfrentando a Challenger.

-¡Esto es realmente intolerable! -gritó-. Debo pedirle,

profesor Challenger, que suspenda estas ignorantes

y poco adecuadas interrupciones.

Se produjo un cuchicheo general en la sala. Los

estudiantes estaban encantados de ver a los altos

dioses del Olimpo científico discutir entre ellos.

Challenger se levantó lentamente.

-A mi vez, debo solicitarle a usted, señor Waldron,

que se abstenga de efectuar afirmaciones que

no están estrictamente de acuerdo con los hechos

científicos.

El tumulto que esto produjo se prolongó durante

algunos minutos, tras los cuales Waldron continuó,

muy enrojecido y con aspecto beligerante, y dirigiendo

airadas miradas a su oponente, cada vez que

efectuaba un comentario de la índole de los que habían

motivado las anteriores interrupciones; pero

E L M U N D O P E R D I D O

73

Challenger permaneció silencioso, aparentando un

profundo sueño con la misma ancha, feliz sonrisa

en su cara.

El resto de la conferencia fue apresurado, inconexo,

y finalmente concluyó. El hilo de la disertación

había sido violentamente cortado, y el público

estaba inquieto, expectante.

Waldron ocupó su silla en el estrado y, tras unas

frases de introducción del director del debate, se

incorporó el profesor Challenger, quien avanzó

hasta el borde de la plataforma.

Tomé nota de su discurso, palabra por palabra.

-Damas y caballeros -comenzó en medio de un

clamoreo en el fondo de la sala-. Perdón, debo decir,

damas, caballeros y niños. Ruego se me disculpe

por haber omitido -incluir en mis palabras iniciales

a una considerable proporción de la concurrencia.

Se produjo un tumulto durante el cual el profesor

permaneció con una mano levantada sonriendo

como si esparciera una bendición pontifical a la

multitud.

-He sido designado para expresar nuestro agradecimiento

al señor Waldron por su imaginativa y

pintoresca conferencia. Hay aspectos de la misma

con los que disiento, y consideré mi deber indicarlo

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

74

en cada oportunidad, pero de todos modos, el señor

Waldron ha obtenido perfectamente su propósito: el

de darnos una relación simple e interesante de lo

que el considera que ha sido la historia de nuestro

planeta. Los conferenciantes populares son los que

más fácilmente se escuchan, pero, y ruego al señor

Waldron me disculpe por ello, debo decir que, por

necesidad, son superficiales y están equivocados, ya

que deben graduar su potencial para la comprensión

por parte de un público ignorante.

En estos momentos fue interrumpido por un irónico

coro de expresiones de aplauso.

-Los conferencistas populares son, de naturaleza

parasitaria. Recurren para obtener fama o dinero, a

los trabajos realizados por sus colegas desconocidos

e indigentes. Basta un hecho controlado en laboratorio,

un pequeño ladrillo agregado al vasto

edificio de la ciencia, para sobrepasar el valor de

estas disertaciones populares que transcurren en una

hora y no dejan tras de sí nada de valor. No es mi

propósito con esto menospreciar al señor Waldron

en particular, sino inducir a ustedes a no perder el

sentido de la proporción y confundir al acólito con

el real secerdote.

E L M U N D O P E R D I D O

75

Al llegar a esta altura de la exposición, el señor

Waldron susurró algo al director del debate, que su

vez se dirigió a Challenger con expresión severa.

-¡Pero basta de esto! -continuó diciendo el profesor-.

Quiero referirme a un tema de mayor interés.

¿Cuál es el aspecto especial en que yo, como investigador

real, he manifestado mi desacuerdo con

lo que expresaba nuestro conferenciante? La permanencia

de ciertos tipos de vida animal sobre la tierra.

No hablo de esto como un mero aficionado ni, me

honro en agregar, como un conferenciante popular,

sino como alguien cuya conciencia científica lo impulsa

a ceñirse a los hechos. Cuando digo que el

señor Waldron está muy equivocado al suponer que,

dado que él jamás ha visto un animal del tipo que se

llama prehistórico, tales animales no existen. Son,

como bien dijo, nuestros antepasados, pero, si me

permite la expresión, son nuestros antepasados

contemporáneos, que todavía pueden ser admirados

con toda su imponencia y fealdad si se tiene la energía

y temeridad necesarias para buscar sus moradas.

Criaturas que se suponen del período jurásico,

monstruos que pueden devorar a nuestros mayores

y más feroces mamíferos, todavía existen.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

76

Estas declaraciones de Challenger fueron recibidas

con gritos de desaprobación.

-Me preguntan ustedes cómo lo sé. Lo sé porque

he visitado guaridas secretas, porque he visto algunos

de ellos.

Aplausos, rugidos y un grito acusándolo de

mentiroso.

-¿Consideran que miento?

El público en general coreó su asentimiento.

-Oí a alguien llamarme mentiroso. ¿Podría esa

persona ponerse de pie para que la conozca?

-Aquí está, señor.

Y de un grupo de estudiantes fue levantado un

hombrecillo diminuto, de anteojos, que luchaba por

liberarse.

-¿Se atrevió usted a llamarme mentiroso?

-¡No, señor! ¡Oh, no!

El pobre hombre desapareció como por encanto.

-Si alguien en la sala duda de mi veracidad, tendré

sumo placer en conversar con él después de esta

conferencia.

-¡Mentiroso!

-¿Quién dijo eso?

Nuevamente el inofensivo hombrecillo fue elevado

por los aires. El tumulto se prolongó, y a esta

E L M U N D O P E R D I D O

77

altura de los acontecimientos el profesor había ya

perdido el control de sí mismo evidenciado hasta

entonces.

-Cada gran descubrimiento ha sido recibido con

la misma incredulidad, que representa la característica

más saliente de una generación de tontos. Cuando

se os presentan datos sobresalientes, carecéis de

la intuición e imaginación necesarias para interpretarlos

correctamente y lo único a que atináis es a

enlodar a los hombres que han arriesgado sus vidas

para abrir nuevos caminos a la ciencia. ¡Todos los

profetas se han visto perseguidos por tontos de

vuestro calibre! Galileo, Darwin y yo...

La interrupción en este punto fue absoluta, estruendosa.

Estas notas que tomé apresuradamente en aquel

momento, dan poca idea del completo caos que era

el salón para entonces. El tumulto era de tal magnitud

que varias damas se habían visto obligadas a

retirarse apresuradamente y algunos graves y reverendos

profesores parecían haberse contagiado del

perverso espíritu de los estudiantes, hasta el punto

en que pude ver algunos hombres de blancas barbas

levantarse y agitar los puños en dirección al profeS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

78

sor Challenger. Se tenía la impresión de estar dentro

de un enorme caldero hirviente.

El profesor se adelantó y levantó ambos brazos,

con un ademán tan grandioso, imponente y viril,

que la gritería se desvaneció gradualmente.

Era evidente que tenía un mensaje definido que

transmitir, y se callaron para oírlo.

-No los retendré más. No vale la pena. La verdad

es la verdad, y el ruido que puedan producir un grupo

de tontos jóvenes y, lamento tener que agregar,

de viejos tontos, no alcanzará a impedir que la verdad

triunfe. Declaro nuevamente que he abierto un

nuevo campo para la ciencia, y ustedes lo niegan. En

consecuencia, quiero someterlos a prueba. ¿Quieren

ustedes designar a uno o más de vuestro grupo para

actuar como representantes vuestros y acompañarme

a verificar mis declaraciones?

El señor Summerlee, veterano profesor de anatomía

comparada, se incorporó preguntando si los

resultados a que había aludido Challenger los había

obtenido en oportunidad de su viaje al Amazonas, a

lo que el profesor asintió.

Continué consultando Summerlee si dichos descubrimientos

tuvieron lugar en las regiones ya visitadas

por Wallace, Bates y otros exploradores de

E L M U N D O P E R D I D O

79

firme reputación científica, y que habrían dejado de

observar los hechos posteriormente establecidos

por Challenger.

A esto, el profesor repuso comentando que el

señor Summerlee parecía confundir el Amazonas

con el Támesis, que aquél era un río bastante más

grande, que al señor Summerlee le interesaría saber

que con el Orinoco, con el que se comunica, cubre

alrededor de quince mil millas de territorio, y que en

tan vasto espacio no resulta imposible que una persona

encuentre cosas que otros han dejado de ver.

Acusando haber captado la ironía de estas frases,

el. señor Summerlee manifestó estar completamente

de acuerdo en cuanto a la diferencia existente entre

el Amazonas y el Támesis, que, según aclaró, estribaba

principalmente en que cualquier cosa que se

dijera sobre este río podía ser verificada, mientras

que, en cuanto al Amazonas...

-Agradeceré al profesor Challenger nos informe

sobre la latitud y longitud del territorio en que pueden

encontrarse animales prehistóricos.

-Me reservo tal información por razones dé mi

única incumbencia, pero estoy dispuesto a darla,

con las debidas precauciones, a una comisión que se

elija entre esta concurrencia. ¿Está usted dispuesto,

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

80

señor Summerlee, a integrar tal comisión y verificar

en persona mi historia?

-Sí, señor. Lo estoy.

-Entonces, puedo garantizarle que pondré en sus

manos información que le permitirá encontrar el camino.

Claro está, no obstante, que dado que el señor

Summerlee irá a verificar mis declaraciones, es justo

que yo designe a alguien para que verifique las suyas.

No quiero ocultar que se encontrarán peligros y dificultades

extraordinarias. El señor Summerlee necesitará

de un colega más joven. ¿Puedo pedir voluntarios?

Es así cómo el destino prepara para los hombres

las grandes crisis que los acosan. Nunca pude imaginarme

al entrar en aquel salón que estaba yo en

vísperas de participar de la más extraña aventura

que pude soñar, pero, ¿no era ésta acaso la gran

oportunidad de que Gladys había hablado? Gladys

me hubiera dicho que me uniera al grupo.

Me puse de pie, mientras Tarp Henry a mi lado

tiraba de mis ropas.

-¡Siéntate, Malone! ¡No te pongas en ridículo!

Alcancé a ver que delante de mí, a corta distancia,

un hombre alto y delgado, también se había

levantado, ofreciéndose.

E L M U N D O P E R D I D O

81

-¡Nombres, nombres! -gritaba la concurrencia.

-Me llamo Edward Dunn Malone. Soy periodista

de la "Gazette". Declaro ser un testizo absolutamente

libre de prejuicios.

-Su nombre, por favor -preguntó el presidente

del debate a mi rival.

-Soy Lord John Roxton. He estado previamente

en el Amazonas, conozco el terreno y estoy especialmente

capacitado para esta investigación.

-La reputación de Lord John Roxton comportista

y viajero es, por supuesto, mundialmente conocida

-acotó el presidente del debate-, y al mismo

tiempo sería adecuado contar con un miembro de la

prensa en la expedición.

-En tal caso -dijo el profesor Challenger- propongo

que ambos caballeros sean designados para

acompañar al profesor Summerlee en este viaje para

informar sobre la veracidad de mis manifestaciones.

Y así quedó decidida nuestra suerte, entre gritos

y aplausos, y me encontré envuelto en la marejada

humana que remolineaba hacia la puerta, aturdido

ante la perspectiva de la gran empresa que tan inesperadamente

había decidido acometer, y me encontré

en la calle, caminando solo y con la mente ocupada

en Gladys y hechos heroicos.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

82

De pronto, alguien tomó mi codo. Al volverme

me encontré con los ojos dominantes y llenos de

humor del hombre alto y delgado que también se

había ofrecido como voluntario.

-Señor Malone, buenas noches. Seremos compañeros

de aventura, ¿verdad? Me alojo cruzando la

calle. ¿Quiere tener la bondad de brindarme media

hora? Hay algunas cosas de las que necesito seriamente

hablar con usted.

E L M U N D O P E R D I D O

83

CAPÍTULO 6

EL AZOTE DE DIOS

Cruzamos los portales del Albany, el famoso alojamiento

de aristócratas en que habitaba Lord Roxton

y, tras recorrer un largo pasillo, mi ocasional

compañero abrió una puerta y escendió las luces

que iluminaron el amplio cuarto. Desde la puerta

tuve una general impresión de extraordinario confort

y elegancia que aún así mantenían una atmósfera

de masculina virilidad. En todas partes se

apreciaba una agradable combinación del lujo del

hombre rico de buen gusto y el descuido de la habitación

de un soltero. Ricas pieles, brillantes tapices

orientales, dibujos de perros, de caballos de carreras,

alternaban con un Fragonard, un Girardet y un

Turner. Un remo con los colores de Oxford ornaS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

84

mentaba la chimenea y a su lado un florete y un par

de guantes de boxeo recordaban el hecho de que

Lord John Roxton había sobresalido en esos deportes.

Completaban la decoración varias cabezas

de animales cazados por él, incluyendo un extraño

rinoceronte blanco.

Sin decir palabra, me indicó un sillón, sirvió dos

vasos con whisky y soda, de los cuales me alcanzó

uno y, mientras me ofrecía un largo y suave habano,

tomó asiento delante de mí, observándome atentamente

con inquietos ojos de un azul tan claro como

el de un lago congelado.

A través del humo de mi cigarro, contemplé la

cara que ya me era familiar por cientos de fotografías

publicadas en los diarios. La nariz aguileña, las

mejillas hundidas, el cabello castaño oscuro que

comenzaba a ralear, el viril bigote y la pequeña y

agresiva barba que adornaba su saliente mentón.

Había allí algo de Napoleón III, algo de don Quijote,

y más aún, algo que constituye la esencia del caballero

inglés, incisivo y astuto amante de perros,

caballos y aire libre. Su cuerpo era delgado, pero

visiblemente fuerte. En realidad, muchas veces había

demostrado que pocos hombres eran capaces de

los esfuerzos que él podía llevar a cabo. Medía alreE

L M U N D O P E R D I D O

85

dedor de un metro ochenta, pero parecía ligeramente

más bajo debido a la peculiar caída de sus

hombros.

Tal era el famoso Lord John Roxton, que ahora

estaba allí sentado, mordiendo su cigarro y contemplándome

en largo y embarazoso silencio.

-Y bien, aquí estamos, mi joven amigo -dijo por

fin-. Hemos dado un gran salto. Apostaría a que

cuando entró en aquel salón no tenía ni la menor

idea de lo que iba a pasar.

-Ni por asomo.

-Lo mismo me sucedió a mí, y aquí estamos, con

el agua al cuello. Hace apenas tres semanas que regresé

de Uganda y alquilé una casa en Escocia... Ya

he firmado contrato de arrendamiento y todo... En

fin, ganas de buscarme problemas. ¿Y usted? ¿A

qué se debe su interés en esto?

-Bueno.. . En cierto modo está dentro de mi trabajo.

Soy periodista de la "Gazette".

-¡Por supuesto! Recuerdo ahora que lo dijo en el

momento de ofrecerse como voluntario. De paso,

tengo un pequeño trabajo, si quiere usted ayudarme.

-Con mucho gusto.

-¿No le preocupa correr un cierto riesgo?

-¿De qué riesgo se trata?

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

86

-Bueno, es Ballinger. ¿Oyó hablar de él?

-No.

-Pero, mi joven amigo, ¿dónde ha estado usted

viviendo? Sir John Ballinger es el mejor jinete del

norte del país. Con cierto esfuerzo puedo casi igualarlo

en terreno llano, pero con vallas es supremo.

Es un secreto a voces que cuando no se está entrenando

bebe fuertemente. Tuvo delirium, tremens el

martes y desde entonces está gritando endiabladamente.

Su cuarto está arriba de éste. Los doctores

dicen que todo habrá terminado para él a menos

que se le obligue a comer algo, pero está en cama

con un revólver bajo la almohada y jura que baleará

a quien se le acerque, de modo que sus sirvientes

están en cierto modo de huelga. Es un hueso duro

de roer, pero no podemos permitir que un ganador

del Grand National muera de esa manera.

-;.Y qué se propone usted hacer?

-Mi idea es que entre los dos, lo dominemos. Tal

vez lo encontremos durmiendo y, de todos modos,

él podrá solamente eliminar a uno de nosotros, de

manera que el otro puede llevar a cabo lo que proyectamos.

Una vez que lo tengamos asegurado, pediremos

al médico que venga con una bomba estoE

L M U N D O P E R D I D O

87

macal y le daremos la mejor cena que ha tenido en

su vida.

Se trataba de algo extremadamente arriesgado y

no me considero un hombre especialmente valiente.

Mi imaginación irlandesa hace que lo desconocido

se me aparezca más terrible de lo que en realidad es,

pero, por otra parte, he sido criado con miedo a parecer

cobarde. No quiero llegar al extremo de asegurar

que, como el huno de los libros de historia, me

arrojaría por un precipicio si se pusiera en duda mi

valor, pero el orgullo y el terror a ser marcado como

cobarde podrían ser mi inspiración en una situación

similar. Por eso fue que, si bien mi cuerpo temblaba

ante la figura del hombre enloquecido por el

Whisky en el cuarto de arriba, contesté con la voz

más descuidada que pude obtener de mis torturadas

cuerdas vocales, que me encontraba dispuesto a hacerlo.

Anticipándome a cualquier otro comentario

de Lord Roxton acerca del peligro, que hubiera empeorado

las cosas, insistí en que hablar del asunto

no lo haría más fácil, de modo que lo urgí a llevarlo

a cabo.

Me incorporé, pero Lord Roxton, con una pequeña

risita confidencial me dio un par de amistosas

palmadas y me obligó, a sentarme nuevamente.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

88

-Muy bien, muy bien, mi joven amigo. Usted servirá.

Lo miré sorprendido.

-Ya atendí a Jack Ballinger personalmente esta

mañana. Una bala me perforó la chaqueta. Gracias a

Dios el pobre tiembla terriblemente y no puede

apuntar como en sus buenos momentos. Le pusimos

una camisa de fuerza y en una semana se pondrá

bien. Espero que no se haya molestado, pero,

entre nosotros, este asunto en Sudamérica me parece

que será cosa difícil y quiero estar seguro de que

podré contar con mis colaboradores; por eso es que

hice esto. Quería estar especialmente convencido de

su potencial, ya que pienso que en lo que respecta al

viejo Summerlee, tendremos que cuidarlo nosotros.

De paso tengo que preguntarle una cosa. ¿Es usted

el mismo Malone que representa a Irlanda en rugby?

-Así es.

-Me parecía recordar su cara. Estuve cuando hizo

aquel try contra Richmond. La mejor corrida que

vi en toda la temporada. Pero no hemos venido a

hablar de deportes sino de nuestro viaje. Aquí tenemos

en la primera página del "Times" las fechas

de salidas de los barcos. Aquí hay uno que parte con

rumbo a Pará el viernes de la próxima semana, de

E L M U N D O P E R D I D O

89

modo que si usted y el profesor pueden arreglarlo,

deberíamos tomarlo. ¿Qué tal es usted con un arma

de fuego en la mano? Pienso que si nuestro amigo el

profesor Challenger no es un loco o un mentiroso,

necesitaremos de nuestra mejor puntería, pues encontraremos

en nuestro viaje las cosas más extrañas

que podemos imaginar.

Y sin dejar de hablar se acercó a un gran armario

que, al abrirlo, mostró una extensa colección de armas.

-Aquí tenemos un arma adecuada, 470, mira telescópica,

doble eyector. Es el rifle que usé contra

los tratantes de esclavos en el Perú hace tres años.

Yo fui el azote de Dios en aquellas regiones. Hay

momentos en que cada uno de nosotros debe erigirse

en un baluarte en favor de los derechos humanos

y de. la justicia, pues si así no lo hiciera, nunca más

podría llamarse a sí mismo hombre. Por eso es que

por mi propia cuenta y decisión, llevé a cabo mi

propia pequeña guerra en esos lugares. La declaré, la

luché y terminé por mí mismo. Cada una de las

muescas en la culata indica que hay un tratante de

esclavos menos en el mundo.

Hizo una pausa para alcanzarme el arma antes de

continuar su discurso.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

90

-En lo que respecta al profesor Challenger, ¿qué

sabe usted de él?

-Recién lo conocí hoy.

-Bueno..., lo mismo me sucede a mí. Es curioso

que ambos tengamos que partir con instrucciones

secretas provistas por un hombre que no conocemos.

Parece un pajarraco arrogante, poco apreciado

por sus colegas. ¿Cómo es que llegó usted a interesarse

en este asunto?

Se lo corté en pocas palabras, que escuchó atentamente.

Luego recogió un mapa de Sudamérica que

extendió sobre la mesa.

-Creo cada una de las palabras que dijo Challenger

-comentó-. Amo Sudamérica, y la he recorrido

en casi toda su extensión. Pudo asegurarle que desde

Darien hasta Tierra del Fuego es la tierra más

grandiosa, rica y magnífica del planeta. La gente no

la conoce aún y no se da cuenta de sus posibilidades.

En una de las oportunidades en que estuve allí

escuché comentarios que concuerdan con la narración

de Challenger. Tradiciones tribales y narraciones

de los indios, pero con algo de verdad detrás de

todo, sin duda. Mientras más se conoce la región,

más dispuesto está uno a admitir que todo es posible.

Existen algunos riachos por cuyas costas la

E L M U N D O P E R D I D O

91

gente viaja, pero fuera de ellos todo es tiniebla, todo

es desconocido.

Y continuó hablando en términos similares durante

largo rato. Era visible que si algún peligro nos

esperaba, no podía yo haber encontrado en toda Inglaterra

alguien con más sangre fría y valiente disposición

con quien compartirlos.

Aquella noche, preocupado como estaba por todo

lo que me había ocurrido durante el día, me

senté a charlar con McArdle, el editor de noticias,

explicándole toda la situación, que él consideró de

importancia suficiente como para comentarlas la

mañana siguiente con Sir George Beaumont, el propietario.

Se convino que yo escribiría dando información

completa de mis aventuras, en forma de

cartas sucesivas a McArdle, y que éstas serían publicadas

por el periódico a medida que fueran recibidos,

o retenidas para publicación ulterior, según

decidiera el profesor Challenger, ya que no sabíamos

todavía qué condiciones impondría en tal sentido.

Y desde ahora, mis pacientes lectores, no me dirigiré

más a ustedes directamente. Desde este momento

en adelante, si es que cualquier continuación

de esta narración llega a ustedes, será a través del

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

92

diario que represento. Dejo en las manos del editor

esta narración de los hechos que me llevaron a la

más increíble expedición de todas las épocas; así,

que si nunca regreso a Inglaterra quedará por lo

menos esto, como indicación de cómo se inició todo

el asunto. Estoy escribiendo estas últimas líneas

en el salón del Francisca", y las remitiré a McArdle

por intermedio del piloto cuando éste deje el barco.

En el momento en que Lord John, Summerlee y

yo llegamos al puerto, nos alcanzó el profesor Challenger,

a la carrera. Nos entregó un sobre cerrado

con instrucciones de no abrirlo hasta que llegáramos

a Manaos, en el Amazonas, pero no antes de

una fecha y hora determinados, que había escrito en

el mismo, y se despidió de nosotros.

Mientras el barco comienza a alejarse, lo vemos

sobre el muelle, caminando de regreso a su carruaje.

Debo concluir esta carta para entregarla al piloto.

Que Dios bendiga a todos aquellos que dejamos

atrás, y nos permita regresar a ellos sanos y salvos.

E L M U N D O P E R D I D O

93

CAPÍTULO 7

RUMBO A LO DESCONOCIDO

No los molestaré con la descripción de nuestro

viaje, ni de nuestra semana de permanencia en Pará,

salvo para expresar mi reconocimiento por las atenciones

de la Compañía Pereira da Pinta en ayudarnos

a preparar nuestro equipo. Me referiré brevemente

también a nuestro viaje por río, subiendo por

la perezosa, ancha corriente barrosa en un vapor un

poco más pequeño que el que nos llevó a través del

Atlántico. Llegamos finalmente a Manaos, donde

nos hospedamos en la fazenda del señor Shortman,

representante de la Compañía Comercial Británica

del Brasil, en espera del día en que estábamos autorizados

a abrir la carta de instrucciones del profesor

Challenger.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

94

Los nativos recibieron con especial entusiasmo a

Lord John. En estas regiones era muy conocido,

como consecuencia de sus aventuras ya comentadas,

y su presencia despertó gran interés, si bien los sentimientos

que inspiraba iban desde la gratitud de los

nativos hasta el resentimiento de aquellos que deseaban

explotarlos y cuyas actividades se habían

visto coartadas por la intervención de mi actual

compañero de aventuras. Uno de los resultados

útiles de su anterior experiencia, era que podía hablar

con fluidez la Lingoa Geral, el peculiar idioma

con un tercio de portugués y dos tercios de indio,

que se habla corrientemente en todo el Brasil.

Su conocimiento de la región, de sus peculiaridades

geográficas y de su historia, sorprendieron incluso

al profesor Summerlee.

-¿Qué tenemos en aquella dirección? -solía exclamar

señalando hacia el Norte-. Bosques y pantanos,

selva virgen. ¿Quién sabe qué puede ocultarse

allí? ¿Y hacia el Sur? Una amplia extensión de bosques

pantanosos, donde no ha estado jamás el

hombre blanco. Lo desconocido nos enfrenta en

todas partes. ¿Quién sabe acaso lo que se oculta fuera

de las angostas líneas de los ríos? ¿Quién sabe

E L M U N D O P E R D I D O

95

qué es posible en un país como éste? ¿Por qué razón

puede negarse que Challenger diga la verdad?

A esto, invariablemente, el profesor Summerlee

respondía con expresión sarcástica, mirando a través

de la nube de humo que desprendía su pipa.

Además de nosotros tres, la expedición necesitaba

de ayuda local, y ya habíamos contratado algunos

hombres, que jugarían parte importante en los sucesos

que relataré.

El primero era un negro gigantesco llamado

Zambo, que nos fue recomendado en Pará por una

compañía naviera en cuyos barcos había aprendido

a hablar algo de inglés.

En Pará también habíamos enrolado a Gómez y

Manuel, dos mestizos que acababan de llegar desde

río arriba con una carga de quebracho. Eran dos

individuos atezados, activos, flacos pero fuertes y

nerviosos como panteras. Procedían de la zona que

exploraríamos, y esto llevó a Lord John a contratarlos.

Además, Gómez hablaba excelente inglés, lo

que era otro punto favorable.

Completaban nuestro personal tres indios mojo,

de Bolivia. Al jefe de ellos lo llamábamos Mojo, por

el nombre de su tribu, y los otros, dos eran conocidos

por José y Fernando.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

96

Tres hombres blancos, dos mestizos, un negro y

tres indios constituían la expedición que esperaba

instrucciones en Manaos, antes de iniciar singular

búsqueda.

Finalmente llegó el día y la hora en que debíamos

abrir el sobre.

Sobre la mesa, a cuyo alrededor nos sentábamos,

estaba el sobre lacrado, en el que se leía: "Instrucciones

a Lord John Roxton y sus compañeros; para

ser abierto en Manaos el 15 de julio, a las 12 horas

exactamente".

-Faltan todavía siete minutos -señaló Lord John,

consultando el reloj.

El profesor Summerlee sonrió acerbamente.

-¿Qué puede importar si lo abrimos ahora o

dentro de siete minutos? Esto es una demostración

más de la charlatanería, de la tontería absoluta por la

que se ha hecho notorio el autor de esas instrucciones.

-¡Oh! Bueno. Tenemos que jugar siguiendo todas

las reglas. Es Challenger el que dirige en realidad

todo esto, y sería un mal comienzo no seguir sus

instrucciones desde el principio.

-¡Un hermoso asunto! -exclamó el profesor-. Me

resultaba inaguantable en Londres, pero aquí me

E L M U N D O P E R D I D O

97

parece peor aún. No sé qué contiene ese sobre, y, a

menos que sea algo perfectamente definido, estoy

muy tentado a tomar el próximo vapor y embarcarme

en el "Bolivia", en Pará. Después de todo, tengo

trabajos más importantes que hacer que correr por

el mundo para probar que son falsas las declaraciones

de un lunático. Y bien, Roxton, creo que ya debe

ser el momento.

-Así es -dijo Lord John..

Recogió el sobre y lo cortó con su navaja. Extrajo

una hoja de papel plegada, que abrió con todo

cuidado y extendió sobre la mesa. Estaba en blanco.

La dio vuelta. Igualmente en blanco.

Nos miramos en sorprendido silencio, que fue

roto por una explosiva carcajada del profesor Summerlee.

-¿Quieren ustedes otra prueba? El hombre es un

confeso charlatán. Sólo nos queda regresar y desenmascarar

al impostor...

-¡Tinta invisible! -sugerí.

-No lo creo -comentó Lord John-. No, no vale la

pena tratar de engañarnos. Me atrevo a apostar a

que nada fue escrito jamás en este papel.

-¿Puedo entrar? -rugió una voz desde la ventana.

Una sombra se proyectó sobre el manchón de luz

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

98

que caía a nuestros pies. ¡Esa voz! ¡Esos anchísimos

hombros! Nos incorporamos de un salto con un

grito de sorpresa mientras que el profesor Challenger

se nos reunía.

Echó hacia atrás la cabeza y permaneció contemplándonos

con sus ojos intolerantes bajo la insolencia

de sus párpados caídos, desde detrás de su barba

asiria.

-Me temo que he llegado algunos minutos tarde

-dijo consultando su reloj-. Cuando les entregué ese

sobre, debo confesar, no tenía intención de que ustedes

llegaran a abrirlo, ya que me proponía verlos

antes de la hora indicada. Me temo que la infortunada

demora, debida a un piloto ineficiente y un

banco de arena inoportuno, ha dado oportunidad a

mi colega para blasfemar.

Terminó de entrar en la sala, estrechó mis manos

y las de Lord John, saludó con insolente reverencia

al profesor Summerlee y se dejó caer en una silla de

mimbre que crujió bajo su peso.

¿Está todo listo para el viaje?

-Podemos partir mañana.

-Así lo haremos, entonces. No necesitarán mapas

ni direcciones ahora, ya que contarán con la inestimable

ventaja de mi propia guía, tal como me proE

L M U N D O P E R D I D O

99

puse desde el comienzo. El más detallado mapa,

admitirán ustedes, hubiera resultado un pobre sustituto

de mi propia inteligencia y consejo. En cuanto

a mi pequeña treta con ese sobre, resultará claro que

lo hice para evitar que se insistiera en que debía

viajar desde el comienzo con ustedes, siendo que en

realidad yo prefería aparecer sólo en el momento

preciso en que resultara necesaria mi presencia,

momento que ha llegado ahora. Están ustedes en

buenas manos, y no podrán dejar de encontrar el

sitio de destino de la expedición, Desde este momento

tomo el mando de la expedición y he de pedirles

que completen los preparativos esta noche, de

modo que podamos partir mañana temprano. Mi

tiempo es extremadamente valioso y sin duda podemos,

decir lo mismo del de ustedes, en menor

grado. Me propongo, entonces, acelerar las cosas en

todo lo posible, hasta que quede demostrado lo que

han venido a verificar.

Y así fue cómo, cuatro días después, nos encontrábamos

ya navegando en un tributario del Amazonas

por el que, en un par de días, llegamos a una

aldea india donde Challenger dispuso que desembarcáramos,

despachando de regreso el vapor en

que habíamos viajado, ya que, según dijo, pronto

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

100

encontraríamos algunos rápidos que hacían imposible

la navegación. Privadamente agregó luego que

nos aproximábamos al país desconocido y que

mientras menos gente supiera de nuestra meta, mejor

resultaba para sus intereses personales. Más aún,

nos exigió nuestra palabra de honor de que no publicaríamos

ni diríamos nada que pudiera representar

una clave exacta sobre el destino de nuestro

viaje, juramento que también exigió a los sirvientes.

En la aldea obtuvimos dos grandes canoas indias

en las que cargamos nuestros efectos, y contratamos

los servicios adicionales de dos indios para ayudarnos

en la navegación. Supuse que eran los mismos

indios -llamados Ataca e Ipetu- que habían acompañado

al profesor Challenger en su viaje anterior, y

se aterrorizaron ante la idea de repetirlo, pero el jefe

de la tribu tiene poderes patriarcales en estas regiones,

de modo que si el trato le resulta conveniente,

los hombres de la aldea no tienen posibilidad de

elección.

De modo que mañana habremos de desaparecer

en lo desconocido. Esta narración será llevada en

canoa y es posible que resulte ser la última información

para aquellos que estén interesados en nuestro

destino. De acuerdo con lo convenido, la he dirigiE

L M U N D O P E R D I D O

101

do a usted, estimado señor McArdle, y dejo a su

albedrío la eliminación, alteración de su texto, o lo

que desee usted hacer. No tengo ya la menor duda

de que el profesor Challenger nos está guiando hacia

las más increíbles experiencias de nuestra vida.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

102

CAPÍTULO 8

LA AVANZADA DEL NUEVO MUNDO

Cuando escribí mi última carta, estábamos por

partir de la aldea india donde nos había dejado el

"Esmeralda".

Debo ahora reiniciar mi informe con malas noticias,

ya que la primera situación seria ocurrió esa

tarde, y pudo haber tenido un final trágico. No me

refiero, por supuesto, a las incesantes discusiones

entre los dos profesores. Se trata esta vez del mestizo

que habla inglés, Gómez. Un excelente trabajador,

pero a quien aflige el vicio de la curiosidad.

Parece ser que se había ocultado cerca de nuestra

choza, donde estábamos discutiendo nuestros planes

de acción, y fue descubierto por el negro Zambo,

que es fiel coma un perro y participa del odio

E L M U N D O P E R D I D O

103

que todos los de su raza sienten por los mestizos;

Zambo lo arrastró a nuestra presencia, a lo que

Gómez extrajo un cuchillo y, de no ser por la extremada

fortaleza de su apresador, que le permitió

desarmarlo con una sola mano, con toda seguridad

lo hubiera apuñalado. Cerramos el asunto con una

enérgica reprimenda y obligándolos a estrecharse las

manos, y esperamos que en el futuro todo siga bien.

En cuanto a la discusión entre los profesores, he

de admitir que Challenger es extremadamente provocador,

pero Summerlee tiene una lengua ácida que

indudablemente empeora la situación. La noche pasada,

Challenger manifestó que no le agradaba caminar

por el Embankment y mirar río arriba, ya que

siempre es triste observar nuestro destino final: se le

refería, por supuesto, a la seguridad de que será sepultado

en la Abadía de Westminster. Summerlee le

contestó con amarga mueca que él tenía entendido

que la prisión de Millbank había sido demolida. La

vanidad de Challenger es demasiado colosal para

permitirle molestarse por tal respuesta. Se limitó a

sonreír con petulancia repitiendo: "Así es, así es" en

el tono e uno se dirige a un chiquillo.

El día siguiente comenzamos nuestro viaje. Todo

nuestro equipo cabía perfectamente en las dos caS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

104

noas, y dividimos nuestro personal de modo de ubicar

a seis en cada una, con la obvia precaución de

que cada uno de los profesores viajara en distinta

embarcación.

Durante dos días viajamos corriente arriba por

un amplio río, de varios centenares de metros de

ancho, oscuro pero transparente hasta el punto de

que resultaba visible el lecho. En dos oportunidades

nos encontramos con rápidos que nos obligaron a

acarrear nuestros enseres cerca de media milla hasta

evitarlos. Los bosques en ambas orillas están formados

por árboles de primera vegetación, que los

hace más fácilmente penetrables que si se tratara de

recrecimiento de desmontes. Jamás podré olvidar la

solemne magnificencia de esa selva. La altura y dimensiones

de esos troncos excedían todo lo que yo,

en mi mentalidad de hombre de las ciudades, podía

jamás haber imaginado. Allá se elevaban, hacia las

alturas, en forma de magníficas columnas, hasta llegar

a una enorme distancia sobre nuestras cabezas,

donde apenas alcanzábamos a ver el punto en que

sus ramas se abrían de manera de curvas góticas que

sostenían un techo de verdor a través del cual el sol

era apenas adivinado por la presencia de los pocos

rayos que alcanzaban a filtrarse entre el follaje.

E L M U N D O P E R D I D O

105

Al amanecer, tanto como a la puesta del sol los

monos aulladores y las cotorras dejaban oír sus alaridos,

pero durante las calurosas horas del día sólo

el zumbido de los insectos, remedando el ruido de

una distante marejada, llenaba nuestros oídos

mientras que nada se movía entre las solemnes vistas

de estupendos troncos perdiéndose en la oscuridad

que nos rodeaba.

A pesar de eso había indicaciones de que la vida

humana no se encontraba ausente de aquellos parajes.

El tercer día de viaje oírnos un extraño, profundo

retumbar, rítmico y solemne. Los dos botes surcaban

el centro del río a poca distancia uno del otro,

y nuestros indios se inmovilizaron, como si se tornaran

de bronce, escuchando intensamente con expresión

de terror.

-¿Qué es eso? -pregunté.

-Tambores -explicó Lord John-. Tambores de

guerra. Los he oído con anterioridad.

-Así es, señor. Tambores de guerra -confirmó el

mestizo Gómez-. Indios salvajes, bravos, no mansos.

Nos vigilan todo el viaje. Nos matarán si pueden.

En la tarde de aquel día, por lo menos seis o siete

tambores sonaban en otros tantos puntos a nuestro

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

106

alrededor. A veces con rapidez, lentamente otras.

Un redoble vibrante y agudo desde el este, al que

seguía otro grave, profundo, desde el norte. Algo

indescriptible, amenazador y torturante se insinuaba

en aquel constante sonido. Parecía repetir la frase de

Gómez: "Los vamos a matar si podemos... Los vamos

a matar si podemos". Toda la paz y tranquilidad

de la naturaleza en reposo se mostraba a

nuestro alrededor, en aquella oscura cortina de vegetación;

pero desde más allá, detrás de la arboleda,

se repetía el mensaje. "Los vamos a matar si podemos"

decía el tambor del este. "Los vamos a matar

si podemos" repetía el del norte.

Todo el día retumbaron los tambores, mientras

que la amenaza mostraba sus efectos en las caras de

nuestros compañeros de viaje.

Aquella noche detuvimos nuestras canoas en el

centro del río, con grandes piedras a manera de anclas,

y efectuamos todos los posibles preparativos

para defendernos de cualquier ataque. No obstante,

al romper el día continuábamos sin novedad y proseguimos

viaje, mientras que el redoble de tambores

moría a nuestras espaldas.

Alrededor de las tres de la tarde llegamos a un

rápido de pronunciada corriente y casi una milla de

E L M U N D O P E R D I D O

107

largo, que era el mismo en el que el profesor Challenger

había sufrido el desastre de su primer viaje.

Confieso que el verlo me consoló, pues era realmente

la primera corroboración directa, somera y

todo como resultaba, de la verdad de su narración.

Los indios transportaron las canoas y luego nuestros

enseres a través de la maleza, extremadamente

espesa en este lugar, mientras que nosotros, con las

armas al hombro, caminábamos entre ellos y cualquier

peligro que pudiera presentarse desde la arboleda.

Antes del atardecer habíamos concluido con

tranquilidad el cruce de los rápidos y continuamos

viaje avanzando cerca de diez millas antes de anclar

para pasar la noche. Calculo que ya habríamos recorrido

más de cien millas por este afluente del gran

río.

Al día siguiente, desde el amanecer, el profesor

Challenger se mostró extremadamente inquieto, observando

con atención continuada cada costa del

río. De pronto, señaló un árbol solitario que se proyectaba

sobre la corriente, en un extraño ángulo.

-¿Qué es eso? -preguntó a Summerlee.

-Sin lugar a dudas, una palmera Assaí -fue la respuesta.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

108

-Exactamente. Y una palmera Assai es el punto

de referencia que seleccioné. El paso secreto está

media milla río arriba, en la costa opuesta. Ninguna

abertura entre la arboleda lo señala. Allí, donde el

verde claro de esos juncos reemplaza al verde de la

arboleda..., eso es, allí. En ese punto se encuentra mi

entrada privada al mundo de lo desconocido. Adelante,

remen en esa dirección y lo verán.

Se trataba realmente de un paisaje de maravilla.

Después de remar entre los juncos durante un

centenar de metros, emergimos en una corriente

plácida, de poca profundidad, cuyas transparentes

aguas permitían ver el fondo arenoso. Su anchura

no excedía una veintena de metros, y en ambas

costas lucía la más lujuriante vegetación.

Verdaderamente, se trataba de una escena de

cuento de hadas.

Sobre nuestras cabezas se entrelazaba la vegetación,

y a través de este túnel de verdor, en la luz dorada

del crepúsculo, corría el diáfano río, hermoso

de por sí pero exaltada su belleza por la calidad tenue

de la luz que inundaba toda la escena.

Claro e inmóvil como la lámina de cristal, verde

como el filo de un iceberg, se extendía el río delante

de nosotros bajo la frondosa arcada. Cada golpe de

E L M U N D O P E R D I D O

109

remo producía miles de pequeñas ondas que quebraban

la brillante superficie.

Era en verdad una adecuada avenida por la cual

internarse en un mundo de maravillas.

Todo rastro de los indios había quedado atrás,

pero la vida animal era ahora más frecuente, y la

mansedumbre de las criaturas demostraba que desconocían

al cazador.

Durante tres días recorrimos este túnel de verde

luminosidad. En las rectas largas, apenas podíamos

distinguir donde terminaba el verdor del agua y empezaba

el verde follaje de la profusa arboleda. La

profunda paz de este extraño río no mostraba absolutamente

ninguna señal de haber sido hollada

por seres humanos.

-No vienen indios aquí. Temen hacerlo. Curupuri

-comentó Gómez.

-Curupuri es el espíritu de los bosques -explicó

Lord John-. Los pobres diablos creen que hay algo

temible en esta dirección, y en consecuencia la evitan

en sus correrías.

El tercer día se hizo evidente que nuestro viaje

en canoa no duraría mucho más, ya que la corriente

era cada vez menos profunda. Dos veces en un par

de horas nuestras embarcaciones vararon. FinalS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

110

mente empujarnos lis canoas contra la maleza sobre

la costa, y pasamos la noche en tierra firme. En la

mañana Lord John y yo caminamos por la costa un

par de millas estudiando la corriente, pero habiendo

confirmado que era aún más playa, regresamos para

informar de ello al resto de nuestros compañeros de

expedición.

Ocultamos las canoas marcando el lugar con

unos golpes de hacha en los árboles para, poder

localizarlas a nuestro regreso, distribuimos la carga

entre todos nosotros y, echándonos al hombro las

mochilas, dimos comienzo a la más penosa parte de

nuestro recorrido.

Una infortunada discusión entre nuestros dos

sabios marcó la iniciación de la nueva etapa. Desde

el momento en que Challenger se nos unió, había

estado dando órdenes a todos, con evidente descontento

de Summerlee. Ahora, al asignarle una tarea

a su colega se trataba tan sólo de llevar un

barómetro de aneroide-, éste explotó finalmente.

-¿Puedo saber en virtud de qué especial derecho

se toma usted la libertad de dar estas órdenes? -preguntó

con deliberada calma.

-Lo hago, profesor Summerlee, como director de

esta expedición.

E L M U N D O P E R D I D O

111

-Me veo obligado a informarle que no le reconozco

en ningún modo la condición de tal, señor.

-¿No me diga? ¿Quiere, entonces, explicarme que

estoy haciendo aquí?

-Con mucho gusto. Es usted un hombre cuya veracidad

es cuestionada, y esta comisión tiene por

objeto juzgarla. Es decir, señor mío, que está usted

caminando entre sus jueces.

-¡Perfectamente! -exclamó Challenger sentándose

en una de las canoas-. En tal caso, ustedes desearán

proceder de acuerdo con vuestra entera voluntad y

yo seguiré mis deseos. Si no soy director de la expedición,

no esperarán ustedes que los dirija, por supuesto.

Gracias a Dios estábamos allí Lord Roxton y yo,

pues de otro modo la petulancia y tontería de nuestros

sabios profesores nos habría obligado a regresar

sin llegar a nada en nuestro viaje. Después de

mucho rogar, argumentar y discutir, conseguimos

que ambos se pusieran en cierto modo de acuerdo y

reiniciamos nuestra interrumpida travesía.

Por una afortunada casualidad descubrimos entonces

que tanto Challenger como Summerlee tenían

la más pobre opinión del doctor Illingworht de

Edimburgo, de modo que desde allí en adelante el

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

112

zoólogo escocés se convirtió en nuestra válvula de

seguridad: cada vez que la situación entre nuestros

dos sabios llegaba a ser demasiado tensa, mencionábamos

su nombre y durante largo rato los veíamos

en temporaria alianza y amistad en sus insultos

y expresiones de desprecio contra el rival común.

Avanzando en fila india por la costa de la corriente,

pronto descubrimos que se convertía en un

mero arroyuelo y finalmente se perdía en una zona

de pantanos en los que el barro nos llegaba a las

rodillas, mientras sobre nuestras cabezas zumbaban

nubes de mosquitos, por lo que nos alegramos de

encontrar tierra firme y hacer un rodeo para evitar

este pestilente cenagal.

Al segundo día después de haber abandonado las

canoas nos encontrábamos en una región de características

totalmente diferentes. Nuestra camino era

constantemente ascendente, y los bosques se hacían

menos cerrados y perdían su exuberancia tropical.

Los grandes árboles de la llanura amazónica daban

lugar ahora a palmeras reunidas en aislados grupos,

con serrada vegetación baja entre ellos.

Viajábamos guiados exclusivamente por nuestra

brújula y una o dos veces hubo diferencias de opinión

entre Challenger y los indios, y en esas ocasioE

L M U N D O P E R D I D O

113

nes, citando las indignadas palabras del profesor

"todos nos pusimos de acuerdo para confiar en los

falaces instintos de salvajes subdesarrollados en lugar

de seguir las directivas del más acabado producto

de la moderna cultura europea". Pronto se

demostró que habíamos acertado en nuestra decisión,

ya que no tardamos en encontrar varios elementos

que Challenger admitió reconocer como

hitos de su expedición anterior, incluyendo cuatro

piedras ennegrecidas por el fuego que señalaban la

ubicación de un campamento.

El camino continuaba ascendiendo y cruzamos

una elevación tachonada de rocas cuya travesía nos

llevó dos días. La vegetación continuaba cambiando.

Ocasionalmente algún pequeño arroyuelo nos

brindaba sitio para acampar, y en sus aguas pescábamos

peces del tamaño y forma de la trucha inglesa,

con los que preparábamos nuestras comidas.

Al noveno día después de dejar las canoas, y recorridas

ya cerca de ciento veinte millas, comenzamos

a dejar debajo de nosotros a los últimos

árboles, que ya eran meros arbustos. Su lugar fue

ocupado por inmensas extensiones de bambú, que

crecía tan tupido que apenas podíamos atravesarlo

cortando a machete un paso entre las cañas. Todo el

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

114

día nos llevó trasponer ese obstáculo, y al oscurecer,

recién terminado de cruzar ese cinturón de bambúes,

preparamos nuestro campamento para pasar

la noche.

La mañana siguiente nos encontró ya en pie, dispuestos

a continuar la marcha.

El paisaje había vuelto a sufrir una transformación.

Detrás de nosotros la pared de bambú, tan

definida como si marcará el curso de un río; al

frente, amplia llanura, ligeramente inclinada y punteada

con manchones de helechos arborescentes, el

terreno se curvaba hacia arriba hasta terminar en

una extensa serranía, a la que llegamos cerca del

mediodía para descubrir que detrás de ella aparecía

un valle de poca profundidad, que nuevamente se

elevaba con suave al inclinación hasta llegar a una

línea de horizonte baja, redondeada. Allí fue donde,

mientras cruzábamos la primera de estas colinas, se

produjo un incidente cuya importancia no quiero

juzgar.

El profesor Challenger, que con los dos indios

formaba la vanguardia del grupo, se detuvo abruptamente

y señaló hacia la derecha. Entonces vimos, a

una milla aproximadamente, algo que parecía ser un

gran pájaro gris aleteando lentamente desde el suelo

E L M U N D O P E R D I D O

115

y planeando suavemente, en un vuelo bajo y recto,

hasta perderse entre los árboles.

-¿Vieron eso? -gritó Challenger entusiasmado-.

Summerlee, ¿vio usted eso?

-¿Y qué dice usted que era eso? -preguntó éste a

su vez.

-Un pterodáctilo; con toda seguridad que es un

pterodáctilo.

-¡No me diga! -fue la irónica respuesta de Summerlee-.

Tan sólo cigüeña...

Challenger estaba demasiado furioso para responder.

Se echó la mochila al hombro nuevamente

y continuó la marcha, pero Lord John se adelantó,

con expresión más seria que lo habitual. En sus manos.

sostenía un par de prismáticos.

-Alcancé a enfocarlo antes que se perdiera entre

los árboles -explicó-, y puedo arriesgar mi reputación

de cazador a que no es ningún tipo de pájaro

que yo haya visto antes en mi vida.

Así quedaron las cosas.

¿Estamos realmente al borde de lo desconocido?

¿Son éstos los puestos de avanzada de este mundo

perdido del que habla el director de la expedición?

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

116

Les he presentado el incidente tal como ocurrió,

y saben ustedes tanto como yo del asunto. Nada que

podamos considerar notable, dado lo poco que en

realidad hemos visto.

Ya nuestra meta está a la vista:

Al trasponer la segunda línea de colinas nos encontramos

con una llanura irregular cubierta de palmeras,

y tras ella apareció el acantilado de basalto

que ya había visto en el dibujo, en casa del profesor

Challenger.

Challenger se contonea como un pavo real, y

Summerlee está silencioso, si bien continúa manifestándose

escéptico.

Un nuevo día pondrá fin a todas las dudas.

Mientras tanto, dado que José insiste en regresar,

ya que tiene un brazo muy lastimado por las astillas

de bambú, aprovecharé para remitir esta nueva carta

confiando en que llegue a destino.

E L M U N D O P E R D I D O

117

CAPÍTULO 9

ALGO IMPREVISTO

Cuando terminé de escribir mi anterior carta, indiqué

que estábamos cerca de la enorme línea de

acantilados que envolvía, fuera de toda duda, la meseta

de que había hablado el profesor Challenger.

Aquella noche montamos nuestro campamento

al pie de aquel acantilado, en un lugar sumamente

desolado y salvaje. El risco, por sobre nuestras cabezas,

no sólo era perpendicular, sino que se curvaba

hacia afuera, con lo que el pensar en trepar por

sus paredes quedaba completamente fuera de cuestión.

Cerca se elevaba el pináculo rocoso que creo

haber mencionado al comienzo de nuestra narración.

Es como una ancha torre de iglesia cuya parte

superior está al nivel de la meseta, pero con un gran

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

118

abismo entre ambas. Tanto el pináculo como la meseta

son relativamente bajos, de ciento cincuenta a

ciento ochenta metros, diría. Sobre el pináculo crecía

un alto árbol.

-Allí estaba el pterodáctilo que cacé -mostró

Challenger señalando aquel árbol-. Trepé a mitad de

camino por el pináculo antes de disparar contra él.

Considero que un buen alpinista como yo puede

trepar hasta la cumbre de esa roca, pero no por ello

se encontrará más cerca de la meseta que antes.

Mientras Challenger hablaba de su pterodáctilo,

observé a Summerlee, y por primera vez vi signos

de cierta credulidad y arrepentimiento. La sonrisa

burlona había desaparecido, reemplazada ahora por

una atenta expresión de excitación y sorpresa. Challenger,

también lo notó y se extasió en paladear la

victoria. -Por supuesto, profesor Summerlee, que

cuando digo pterodáctilo quiero significar cigüeña,

sin dudas. Sólo que se trata de una clase especial de

cigüeñas, sin plumas, cubiertas de cuero, con alas

membranosas y dientes en sus mandíbulas.

Sonrió, guiñó los ojos e hizo reverencias hasta

que su colega se vio obligado a alejarse.

E L M U N D O P E R D I D O

119

Por la mañana, tras un frugal desayuno, tuvimos

un consejo de guerra para establecer el mejor método

de ascender a la meseta.

-No creo necesario decirles que en ocasión de mi

anterior visita agoté el análisis de los posibles medios

de subir -comentó Challenger-. Me considero

un excelente alpinista y no creo que donde yo haya

fracasado en tal sentido otros puedan tener éxito.

En mi anterior visita, repito, carecía de los elementos

necesarios para ayudarme en una ascensión, y

los he traído ahora, pero ellos sólo me permitirán

subir al pináculo, y no a la meseta. Además, en

aquella oportunidad me vi presionado por el tiempo,

ya que se aproximaba la temporada de las lluvias

y mis provisiones se agotaban, de modo que sólo

pude explorar cerca de seis millas hacia el este sin

encontrar ningún posible camino de ascenso. ¿Qué

opinan ustedes sobre nuestra futura actividad?

-Aparentemente nos queda un camino -expreso

Summerlee-. Si usted exploró hacia el este, debemos

seguir el borde del acantilado hacia el oeste en busca

de una vía de acceso.

-Así es -terció Lord John-. Es posible que esta

meseta sea relativamente pequeña, de modo que la

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

120

circundaremos hasta que, o bien encontrarnos una

manera de subir, -o regresamos a este punto.

-Ya expliqué anteriormente a nuestro joven amigo

que es imposible que exista una manera fácil de

subir, pues de tal modo esta meseta no estaría aislada

y no se habría visto librada de las leyes generales

de la evolución. No obstante, admito que puede

muy bien darse la posibilidad de que exista un lugar

por donde un experto alpinista pueda subir, y sin

embargo un animal pesado y corpulento no pueda

descender. De todos modos, es una realidad indudable

que hay un sitio por donde se puede subir.

-¿Cómo lo sabe? -fue la incisiva pregunta de

Summerlee.

Porque mi predecesor, el americano Maple White,

realmente llegó a efectuar tal ascención. De otra

manera no pudo haber visto al monstruo que dibujé

en su cuaderno de apuntes.

-Está usted anticipándose a los hechos probados.

Admito la existencia de su meseta, pues la he visto,

pero no acepto todavía que contenga ninguna forma

especial de vida.

-Lo que usted acepte o no es de muy poca importancia.

Me alegra observar que finalmente la meseta

E L M U N D O P E R D I D O

121

haya interferido en su obstinación y se haya hecho

aparente a su inteligencia.

Challenger miró hacia arriba admirando la meseta

como si fuera de su propia pertenencia, y de

pronto comenzó a actuar con excitación. Tomó a

Summerlee del cuello, le obligó a levantar la cabeza

mientras le gritaba que observara algo.

Un espeso borde de vegetación sobresalía del límite

del arrecife, y por sobre éste, un objeto negro y

brillante emergía, moviéndose con lentitud. Una

forma de serpiente, enorme, con una peculiar cabeza

chata en forma de pala.

Summerlee había estado tan interesado que permaneció

observando sin resistirse, mientras Challenger

le inclinaba la cabeza. Ahora se desprendió

de su colega y recuperó la dignidad.

-Le agradeceré que en lo sucesivo trate de hacer

las indicaciones que le resulten necesarias sin recurrir

al expediente de tomarme de la barbilla. Ni siquiera

la aparición de una muy común pitón de las

rocas justifica tal libertad.

-De todos modos, hay vida en esa meseta, y ahora,

habiendo demostrado este importante detalle de

manera que nadie dude de ello, no obstante cuán

obtuso o lleno de prejuicios esté, soy de opinión de

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

122

que lo mejor que podemos hacer es levantar el campamento

y viajar hacia el oeste hasta que encontremos

algún medio de ascender.

El terreno al pie del acantilado era rocoso y quebrado,

de modo que nuestra marcha era lenta y dificultosa.

Súbitamente, nos encontramos con algo

que levantó nuestros espíritus. Era el lugar de un

antiguo campamento, con varias Iatas de comida de

Chicago, una botella con una etiqueta que indicaba

"Brandy" un abrelatas roto y una cantidad de otros

desperdicios similares. Un viejo periódico conservaba

el título "Chicago Democrat", si bien la fecha

había desaparecido.

-No era mío -comentó Challenger-. Debe de haber

pertenecido a Maple White.

Lord John había estado mirando con curiosidad

un gran helecho arborescente que arrojaba su sombra

sobre el campamento.

-Miren esto -señaló-. Parece que se trata de un

indicador o algo en tal sentido.

Una astilla de madera dura estaba clavada en el

tronco de tal manera que señalaba hacia el oeste.

-Ciertamente- concordó Challenger-. Debe ser

una guía. Al encontrarse en una situación de peligro,

nuestro predecesor dejó esta señal para cualquier

E L M U N D O P E R D I D O

123

partida de rescate que pudiera seguirlo. Es probable

que más adelante encontremos nuevas señales similares.

En realidad, las encontramos, pero eran de una

naturaleza terrible y casi inesperada. Inmediatamente

debajo del arrecife crecía un considerable

grupo de altos bambúes, similar al que tuvimos que

atravesar en nuestro viaje. Muchos de los tallos medían

hasta seis metros de alto, con las puntas afiladas

y fuertes, de tal modo que aún en esa posición

parecían formidables lanzas. Estábamos pasando al

lado de estos bambúes cuando mis ojos fueron

atraídos por algo blanco que brillaba, de modo que

aparté algunas cañas para ver mejor, y me encontré

con un cráneo humano. Estaba allí el esqueleto

completo, pero el cráneo se había separado y rodado

de modo que quedó a la vista.

Unos golpes de machete aclararon el lugar permitiéndonos

estudiar los detalles de esta vieja tragedia.

Apenas unas hilachas quedaban de lo que había

sido ropa, pero sobre los huesos de los pies se veían

restos de botas, y era fácil estimar que se trataba de

los huesos de un europeo. Un reloj de oro, una cadena

que sostenía una estilográfica y una cigarrera

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

124

de plata con inscripción "a J. C., de A. E. S." completaban

los restos. El estado del metal parecía indicar

que la catástrofe había ocurrido no mucho

tiempo atrás.

-¿Quién será? -se preguntó Lord John-. ¡Pobre

diablo! Cada hueso de su cuerpo parece haber sido

roto.

-Y el bambú crece a través de sus costillas quebradas

-señaló Summerlee-. Es una planta de crecimiento

rápido, pero es inconcebible que este cuerpo

haya estado allí mientras las cañas crecían hasta esa

altura.

-La identidad de este hombre no es ningún misterio-

dijo entonces el profesor Challenger-. Antes

de encontrarme con ustedes en la fazenda, efectué

algunas investigaciones sobre Maple White. En Pará

era desconocido, pero afortunadamente contaba

con una pista definida. En su libro de apuntes había

un dibujo que lo mostraba almorzando con cierto

eclesiástico en Rosario. Pude encontrar a ese sacerdote

y por él supe que Maple White pasó por Rosario

hace cuatro años, es decir, dos antes de que yo lo

encontrara, y no viajaba solo, sino que lo acompañaba

un amigo, un americano llamado James Colver.

Creo, en consecuencia, que no debe quedarnos

E L M U N D O P E R D I D O

125

ninguna duda de que lo que aquí vemos son los

restos de James Colver.

-Ni puede quedarnos ninguna duda de cómo encontró

su muerte -acotó Lord -John-. Cayó o fue

arrojado desde allá arriba, y así quedó clavado en las

cañas. De otro modo no pudo haber sido atravesado

por las mismas, con las puntas tan altas sobre

nuestras cabezas.

Un temeroso silencio nos dominó mientras

contemplábamos los destrozados huesos y comprendíamos

cuán acertado estaba Lord John

Roxton. El borde del acantilado se proyectaba

exactamente sobre las cañas. Era indudable que había

caído desde allá. Pero... ¿había caído? ¿Se trataba

de un accidente?... Ya comenzaban a formarse

ominosas, terribles posibilidades alrededor de aquella

tierra desconocida.

Nos alejamos en silencio, continuando nuestra

exploración alrededor del farallón, que se mostraba

tan uniforme e ininterrumpido como uno de esos

monstruosos campos de hielo antártico que he visto

descriptos como extendiéndose de horizonte a horizonte

muy por arriba de los mástiles de los buques

exploradores. Durante cinco millas no encontramos

nada, ninguna grieta ni hendedura, y de pronto diS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

126

mos con algo que nos llenó de nuevas esperanzas.

En un hueco de la roca, protegida de la lluvia, había

una marea de tiza o yeso: una flecha que señalaba

hacia el oeste.

-Maple White nuevamente -comentó el profesor

Challenger-. Debe de haber tenido el presentimiento

de que alguien seguiría sus pasos.

Proseguimos durante otras cinco millas y dimos

con otra flecha blanca sobre las piedras, en un sitio

en que el acantilado mostraba una grieta, la primera

que veíamos. Dentro de esa grieta una segunda marca

señalaba hacia arriba, con el extremo algo elevado

como si el punto indicado estuviera sobre el

nivel de nuestras cabezas.

Era un lugar solemne, pues las paredes eran gigantescas

y la pequeña línea de cielo azul arriba se

veía angostada y oscurecida por una doble orla de

vegetación, con lo que al fondo llegaba apenas un

poco de luz, suave y difusa.

No habíamos probado bocado hacía ya tiempo, y

estábamos sumamente fatigados por el viaje, pero

nuestro estado nervioso nos impedía detenernos.

Ordenamos a los indios que montaran el campamento

y partimos con los dos mestizos a explorar el

angosto pasadizo.

E L M U N D O P E R D I D O

127

Tenía cerca de cinco metros en la entrada, pero

rápidamente se angostaba hasta terminar en un ángulo

agudo, demasiado recto y liso para un ascenso.

Con seguridad que no era éste el lugar que señalaba

la flecha de Maple White. Regresábamos ya cuando

los experimentados ojos de Lord John dieron con

lo que buscábamos. Por sobre nuestras cabezas entre

las oscuras sombras, se veía un círculo aún más

negro. Ciertamente se trataba de la abertura de una

caverna.

La base del acantilado estaba cubierta de, piedras

menores, y fue difícil trepar, con lo que disipamos

nuestras dudas. No sólo se trataba de una abertura,

sino que al lado de la misma vimos nuevamente la

señal de Maple White.

Este era el sitio que buscábamos, y por aquí Maple

White y su infortunado compañero de viaje habían

ascendido.

Estábamos demasiado excitados para regresar al

campamento. Debíamos efectuar en seguida nuestra

primera exploración. Lord John tenía una linterna

eléctrica en su mochila, y con esa luz tendríamos

que arreglarnos. Avanzó iluminándose con el pequeño

círculo de luz amarillenta, y nosotros le seguimos

en fila india pegados a sus talones.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

128

Era evidentemente una caverna producida por la

erosión de las aguas, de paredes lisas y con el fondo

cubierto de cantos rodados. Permitía el paso de un

hombre por vez, y siempre que se agachara un poco.

Durante una veintena de metros se mantuvo recta,

pero luego comenzó a elevarse hasta el punto en

que nos encontramos trepando sobre manos y rodillas

entre pedrezuelas que resbalaban. De pronto,

una exclamación de Lord Roxton interrumpió el

silencio en que avanzábamos.

-¡Está bloqueada!

Apiñándonos detrás de él, pudimos ver que una

pared de basalto se extendía delante de nosotros.

En vano nos esforzamos en sacar algunas de las

piedras. Lo único que conseguimos fue permitir que

las rocas mayores se movieran y amenazaran con

caer y aplastarnos. Era evidente que el obstáculo sobrepasaba

nuestras posibilidades.

El camino por el que Maple White había subido

ya no era utilizable.

Demasiado descorazonados como para conversar,

regresamos por el oscuro túnel y volvimos al

campamento.

E L M U N D O P E R D I D O

129

No obstante, antes que saliéramos de la grieta,

ocurrió un incidente que es de interés recordar en

vista de lo que sucedió más tarde.

Nos habíamos reunido en un pequeño grupo al

pie de la garganta, a unos metros debajo de la cueva,

cuando una gran roca descendió a gran velocidad,

pasando a muy poca distancia. No pudimos ver de

dónde venía, pero los dos mestizos, que estaban

todavía en la boca de la caverna, dijeron que había

pasado al lado de ellos también, y, en consecuencia,

debía proceder de la cima. Observamos atentamente,

pero no vimos ningún signo de movimiento en la

verde maraña que asomaba en la cumbre del acantilado.

Sin embargo, no quedaba ninguna duda de que

la piedra había sido dirigida a nosotros, con lo que

el incidente daba la pauta de existencia de humanidad

sobre la meseta..., de una humanidad malévola.

Nos alejamos apresuradamente, con nuestras

mentes ocupadas en considerar este nuevo aspecto

de la situación. Las cosas ya eran difíciles, pero si

ahora agregábamos a los inconvenientes que nos

oponía la naturaleza aquellos otros que surgían de la

deliberada oposición de algunos hombres, nuestro

caso se hacía realmente desesperado.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

130

A pesar de ello, al mirar el hermoso borde de vegetación

que coronaba el acantilado, ninguno de nosotros

podía concebir la idea de regresar a Londres

sin haber, explorado sus profundidades.

Decidimos continuar nuestra investigación tratando

de dar la vuelta completa a la meseta, en procura

de otra vía de acceso.

Aquella misma noche nos esperaba una nueva

experiencia que concluyó con cualquier duda que

pudiéramos haber tenido sobre las maravillas que

existían tan cerca de nosotros.

Lord John había cazado un agutí -un pequeño

animal parecido a un cerdo- y después de dar la mitad

a los indios, estábamos cocinando la otra mitad

en nuestro fuego. Era una noche sin luna, pero había

cierta visibilidad a la luz de las estrellas. De repente,

desde las sombras de la noche apareció algo

con un silbido como el de un aeroplano, nuestro

grupo se vio cubierto por un instante como por un

dosel de alas de cuero, y tuve una momentánea visión

de un largo cuello, como de serpiente, feroces

ojos rojos y un gran pico lleno, para mi sorpresa, de

brillantes dientes. Un segundo después aquello había

desaparecido... con nuestra cena. Una enorme

sombra, de más de cinco metros de ancho, se elevó

E L M U N D O P E R D I D O

131

en el aire. Por un instante las alas del monstruo cubrieron

las estrellas y luego desaparecieron en el

borde del acantilado. Permanecimos rodeando el

fuego en silencio, sorprendidos como los héroes de

Virgilio cuando las Arpías cayeron sobre ellos.

Summerlee fue el primero en hablar.

-Profesor Challenger, le debo mis excusas. Me

siento profundamente confuso y le ruego quiera disculpar

lo que hubo entre nosotros en el pasado.

Por primera vez, los dos hombres estrecharon

sus manos. Esto habíamos ganado con la visión de

nuestro primer pterodáctilo. Había costado la pérdida

de una cena reunir a los dos sabios.

Pero si en la meseta existía vida prehistórica, no

era en cantidades superabundantes, ya que durante

los días siguientes liada vimos. Atravesamos un estéril

territorio en que alternaba el desierto de piedra

con desolados pantanos.

Al sexto día completamos la circunvolución del

acantilado y nos encontrábamos en nuestro primer

campamento, al lado del pináculo aislado, convencidos

ahora de que no existía ser humano capaz de

subir, ahora que el camino señalado por Maple

White resultaba impracticable.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

132

Pero la mañana siguiente, el profesor Challenger

se nos reunió en la mesa del desayuno con aspecto

entusiasta.

-¡Eureka! -exclamó, brillando sus dientes bajo la

barba al sonreir-. Caballeros, pueden felicitarme y

felicitarse. El problema está resuelto.

-¿Ha descubierto una vía de ascenso?

-Me atrevo a decir que sí.

-¡Dónde?

Se limitó a señalar el pináculo, a nuestra derecha.

No lo comprendimos. Teníamos cierta seguridad

de poder trepar a su cumbre, pero entre ésta y la

meseta se abría un horrible abismo.

-Nunca podremos cruzar...

-Por lo menos podemos llegar allá arriba. Cuando

estemos allí espero poder demostrarles que los

recursos de una mente inventiva nunca se agotan.

Después del desayuno desembalamos los implementos

de alpinismo que había traído el profesor

Challenger. Un rollo de soga de casi cincuenta metros

de largo, hierros, grampas y otros objetos. Lord

John era un alpinista experimentado y el profesor

Summerlee también había efectuado algunos ascensos,

de modo que el único novicio era yo, pero mi

E L M U N D O P E R D I D O

133

fuerza y agilidad reemplazarían mi falta de experiencia.

No fue en realidad tarea ardua, si bien por momentos

mis cabellos se erizaron. La primera mitad

de la ascensión fue relativamente fácil, pero desde

allí en adelante la ladera era cada vez más empinada,

de modo que en los últimos quince metros estábamos

literalmente colgando de nuestras manos y pies,

apoyándonos en pequeños huecos de la roca. Ni

Summerlee ni yo hubiéramos llegado si el profesor

Challenger no hubiera trepado a la cumbre para

desde allí ayudarnos con la soga, que ató alrededor

de un árbol.

La primera impresión que recibí una vez recobrado

el aliento, fue la extraordinaria vista que desde

allí se tenía del territorio que habíamos

atravesado. En primer plano, la suave ladera sembrada

de rocas y salpicada de helechos arborescentes;

un poco más allá, el amarillo y verde de la masa

de bambúes que habíamos tenido que cruzar y luego

la vegetación, cada vez que se extendía hasta donde

podían llegar los ojos.

Estaba yo embebido en este maravilloso panorama,

cuando la fuerte mano del profesor Challenger

me tomó del hombro.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

134

-Hacia aquí, mi joven amigo. Nunca mire hacia

atrás, sino hacia nuestra gloriosa meta.

Al volverme, constaté que el nivel de la meseta

concordaba con el que habíamos alcanzado al subir

al pináculo, y los verdes grupos de arbustos, con

algunos árboles mayores, estaba tan cerca que era

difícil admitir que continuaba siendo inaccesible.

Me así al árbol para inclinarme sobre el borde

del pináculo. Allá abajo se veían las pequeñas, oscuras

figuras de nuestros sirvientes, mirando en nuestra

dirección. La pared era perfectamente

perpendicular, como aquella que se veía enfrente,

correspondiente a la meseta.

-Realmente curioso... -oí que decía el profesor

Summerlee.

Lo miré, y vi que examinaba con gran interés el

árbol a que yo estaba tomado. La suave corteza y

aquellas pequeñas hojas nervadas me resultaron familiares.

-¡Es una haya!

-Exactamente. Un compatriota en esta tierra distante.

-No sólo un compatriota, sino un aliado de gran

valor -señaló Challenger-. Este árbol será nuestro

salvador.

E L M U N D O P E R D I D O

135

-¡San Jorge! -exclamó Lord John-. ¡Un puente!

-Exactamente. Anoche pasé horas pensando en

nuestra situación y pensé en la posibilidad de contar

aquí arriba con elementos para construir un sustituto

de puente entre este pináculo y la meseta. ¡Helo

aquí!

Era -realmente una brillante idea. El árbol medía

fácilmente una veintena de metros de alto y si conseguíamos

hacer que cayera sobre el abismo constituiría

un excelente puente. Challenger había recogido

el hacha del campamento al partir, y ahora me

la alcanzó.

-Nuestro joven amigo tiene los músculos y nervios

necesarios, y es el más apto para esta tarea. Debo

rogarle, no obstante, que tenga especial cuidado

en seguir nuestras instrucciones.

Bajo su dirección, efectué en el tronco los cortes

que asegurarían que el árbol cayera en la dirección

adecuada. Ya estaba inclinado naturalmente hacia la

meseta, de modo que no era tarea difícil. Me apliqué

a la tarea, en la que me secundó de vez en cuando

Lord John, y en poco más de una hora se oyó un

fuerte crujido, el árbol se balanceó y cayó hundiendo

sus ramas entre los arbustos de la meseta. El

tronco giró hasta el borde mismo de nuestra plataS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

136

forma, y por un terrible segundo pensamos que todos

nuestros trabajos se verían defraudados, pero

mantuvo su equilibrio a pocos centímetros del borde,

y allí quedó nuestro puente hacia lo desconocido.

Todos nosotros, sin decir palabra, estrecharnos

la mano del profesor Challenger.

-Reclamo el honor de ser el primero en cruzar

-dijo éste, y se aproximó al árbol, pero fue contenido

por Lord John.

-Lo siento, pero no puedo permitirlo.

-¿Que no puede usted permitirlo? ¿Y por qué

no?

-En cuestiones científicas, sigo su consejo, pero

éste es mi departamento, y en consecuencia, considero

que ustedes deben seguirme.

-¿Su departamento?

-Todos tenemos nuestras profesiones, y la del

soldado es la mía. De acuerdo con mi enfoque, estamos

invadiendo un nuevo país que puede estar

lleno de enemigos de toda especie. No es sensato

entrar allí ciegamente.

Challenger consintió, encogiéndose de hombros.

-Y bien, ¿qué se propone usted realizar, entonces?

E L M U N D O P E R D I D O

137

-Por lo que sabemos, puede haber una tribu de

caníbales esperándonos entre esos arbustos. Es

mejor pensar un plan antes de ir a meternos en su

cacerola. Nos satisfaremos pensando que no encontraremos

dificultades, pero actuaremos como si

las hubiera. Malone y yo descenderemos nuevamente

y volveremos a subir, esta vez con los rifles

así como con Gómez; y los otros. Un hombre puede,

entonces, cruzar el puente mientras el resto de

nosotros lo cubrimos con las armas prontas, hasta

que vea por sí mismo que los demás podemos cruzar

con seguridad.

A pesar de la impaciencia de Challenger así lo hicimos.

En poco más de una hora estábamos de regreso

con armas, municiones y provisiones

suficientes para algunos días en previsión de que

nuestra exploración fuera prolongada.

-Y ahora, profesor Challenger, si usted realmente

insiste en ser el primero en cruzar... -ofreció Lord

John.

A regañadientes agradeció el profesor la oportunidad

que se le brindaba, ya que jamás vi un hombre

menos dispuesto a aceptar autoridad de otros, y,

sentándose sobre el tronco, con el hacha a la espalda,

avanzó en breves saltos hasta llegar, en corto

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

138

tiempo, al borde de la meseta. Se incorporó y agitó

las manos en el aire.

-¡Por fin! -gritó-. ¡Por fin!

Le observé ansiosamente, con cierta vaga expectativa

de algo terrible, pero todo estaba tranquilo y,

excepto por un pájaro multicolor que voló desde

casi sus pies, nada se movía entre la arboleda.

Summerlee fue el segundo. Me maravilló una vez

más la energía que encerraba su pequeño cuerpo. Insistió

en llevar dos rifles a su espalda, de modo que

ambos profesores estuvieran armados cuando él llegara

al otro lado. Yo le seguí tratando de no mirar al

horrible abismo que se abría a mis pies. En cuanto a

Lord John, caminó por sobre el tronco, sin sostenerse.

¡Ese hombre tenía nervios de acero!

Habíamos caminado unos pocos metros cuando

olmos un fuerte ruido a nuestras espaldas. Inmediatamente

corrimos todos hacia donde habíamos

venido, y nos encontramos con que el puente había

desaparecido. ¿Había cedido el borde de la plataforma

bajo el peso del árbol? Por un momento pensamos

en esta explicación, pero en seguida vimos la

cara de Gómez observándonos desde el lado más

distante del pináculo, pero no ya con la suave sonrisa

y la expresión inconmovible. Era ahora una

E L M U N D O P E R D I D O

139

máscara de odio con la salvaje alejería de la venganza

satisfecha.

-¡Lord Roxton! ¡Lord John Roxton! -gritó.

-Sí. Aquí estoy -repuso nuestro compañero.

Un grito de alegría se dejó oír desde el lado

opuesto del abismo.

-¡Claro que está allí, perro inglés! ¡Y allí se quedará!

He esperado y esperado hasta tener esta

oportunidad, y aquí estamos. Le resultó difícil llegar

allí, y más aún le resultará salir. ¡Malditos tontos,

están atrapados!

Estábamos demasiado sorprendidos para hablar.

Tan sólo podíamos mirar asombrados. La cara de

Gómez desapareció, pero a poco volvió a surgir,

más frenética aún su expresión.

-Casi lo matamos con una piedra en la caverna,

pero esto es mejor. Es más lento y más terrible.

Vuestros huesos se blanquearán allí arriba y nadie

sabrá dónde están para venir a cubrirlos. En el momento

en que esté muriendo, piense en López, a

quien mató usted hace cinco años en el río Putomayo.

Yo soy su hermano y, no importa lo que me pase,

moriré tranquilo, pues su memoria ha sido

vengada.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

140

Una mano furiosa se agitó amenazadora, y luego

todo fue tranquilidad.

Si el mestizo se hubiera contentado con cumplir

con su venganza y escapar, todo le hubiera salido

bien, pero su tonto, irresistible impulso latino de

dramatizar, le llevó a su fin. Roxton, el hombre que

se había adjudicado el mote de Azote del Señor en

tres países, no era alguien a quien se podía vituperar

a salvo. El mestizo estaba descendiendo por el lado

opuesto del pináculo, pero antes de que llegara a

tierra Lord John corrió hasta un punto de la meseta

desde donde podía verlo. Se oyó un solo disparo de

su rifle y, si bien no vimos nada, alcanzamos a oír el

grito y luego el distante ruido sordo del cuerpo que

caía. Roxton se nos reunió con expresión pétrea.

-He sido un estúpido -comentó amargamente-.

Mi idiotez los ha traído a todos ustedes a esta difícil

posición. Debía haber recordado que esta gente tiene

larga memoria para este tipo de cosas y no tendría

que bajar la guardia.

Ahora que teníamos la clave de los movimientos

de Gómez, comenzamos a recordar: su constante

deseo de saber nuestros planes, su arresto fuera de

nuestra tienda cuando trataba de escucharnos, las

furtivas miradas de odio que de vez en cuando sorE

L M U N D O P E R D I D O

141

prendimos... Estábamos todavía comentándolo

cuando una escena al pie de la meseta llamó nuestra

atención.

Un hombre en ropas blancas, que sólo podía ser

el otro mestizo, corría como quien es perseguido

por la Muerte. Pocos metros más atrás, lo hacía

nuestro fiel Zambo. En el momento en que mirábamos,

éste se arrojó contra el perseguido y le rodeó

el cuello con sus potentes brazos. Rodaron

juntos por el suelo y un instante después Zambo se

incorporó, miró al hombre postrado y, agitando las

manos en nuestra dirección, se acercó al pie de la

meseta.

Los dos traidores habían desaparecido, pero el

mal que nos habían hecho los sobrevivía. Habíamos

sido habitantes, del mundo. Ahora éramos de la meseta.

Dos cosas completamente distintas, absolutamente

separadas. Allá estaba la llanura por la que

llegaríamos a las canoas, y más allá, trasponiendo el

neblinoso horizonte, la gran corriente que nos llevaría

de regreso a la civilización. Pero el eslabón entre

nosotros y ese mundo había desaparecido. Un instante,

y había quedado alterada totalmente la condición

de nuestra existencia.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

142

Fue entonces cuando tuve la completa noción del

temple de mis camaradas de aventuras. Estaban graves,

es cierto, y pensativos, pero evidenciando invencible

serenidad. Esperamos entre los arbustos,

hasta que la hercúlea figura de Zambo emergió en la

cumbre del pináculo.

-¿Qué puedo hacer? ¡Díganmelo, y lo haré! ¡Lo

que sea! -gritó.

Era una pregunta más fácil de formular que de

responder. Sólo una cosa estaba en claro. El constituía

nuestro único vínculo con el mundo exterior.

De ningún modo podía alejarse de allí.

-No los dejaré. Cualquier cosa que pase, me encontrarán

ustedes aquí. Pero no puedo retener a los

indios. Están asustados. Dicen que Curupuri vive

aquí y quieren volver a sus casas. Ahora que ustedes

no están, no podré retenerlos.

-¡Haz que se queden hasta mañana, Zambo! -le

grité-. ¡Así podré enviar una carta por intermedio de

ellos!

-¡Muy bien, señor! Le prometo que esperarán

hasta mañana. Pero, ¿qué puedo hacer ahora por ustedes?

Era mucho lo que necesitábamos de él, y lo cumplió

admirablemente. Ante todo, bajo nuestras diE

L M U N D O P E R D I D O

143

rectivas, desató la soga del tocón del árbol y nos

arrojó un extremo. No era mucho más gruesa que

una soga de colgar ropa, pero, si bien no nos servía

para utilizarla a modo de puente, podría resultarnos

de utilidad en caso de que tuviéramos que trepar.

Luego aseguró el extremo de la misma el bulto con

provisiones que habíamos subido, y conseguimos

deslizarlo hasta nosotros, con los que nos hacíamos

de medios para sobrevivir por lo menos durante

una semana, aun cuando no encontráramos elementos

que nos permitieran abastecernos, Finalmente

descendió y llevó hasta la cumbre del

pináculo dos paquetes más de distintas cosas una

caja de municiones y gran cantidad de otros elementos

de los que nos hicimos arrojándole la soga y

recogiéndola otra vez. Ya comenzaba a oscurecer

cuando descendió finalmente, asegurándonos que

retendría a los indios hasta el día siguiente.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

144

CAPÍTULO 10

SORPRESA TRAS SORPRESA

Cosas increíbles nos han sucedido y continúan

produciéndose. Todo el papel que nos queda consiste

en cinco viejas libretas de apuntes y no tengo

más que esta estilográfica, pero mientras pueda mover

mi mano continuaré anotando nuestras experiencias

e impresiones, ya que, dado que somos los

únicos hombres en toda la humanidad que vemos

tales cosas, es de enorme importancia que queden

anotadas mientras se mantienen frescas en mi memoria

y antes que el destino que constantemente

nos amenaza llegue a terminar con nosotros. Tanto

si Zambo puede finalmente llevar estas cartas hasta

el río, o si por alguna casualidad yo mismo puedo

llevarlas conmigo, o, finalmente, si algún audaz exE

L M U N D O P E R D I D O

145

plorador, siguiendo nuestros pasos tal vez con la

ayuda de un monoplano perfeccionado, encuentre

este fajo de manuscritos; de cualquier modo, trataré

de que lo que estoy escribiendo llegue a ser un clásico

de la literatura de aventuras de la vida real.

La mañana siguiente al día en que quedamos

atrapados en la meseta por la villana acción de Gómez,

comenzó una nueva etapa en nuestras experiencias.

El primer incidente no conducía

precisamente a que me formara una idea agradable

del lugar en que nos encontrábamos. Al despertarme,

vi que sobre mi tobillo había una gran uva purpúrea.

Asombrado, me incliné para recogerla y sentí

horror vi que al tomarla entre mis dedos reventaba

esparciendo sangre. Mi grito de desagrado atrajo a

los dos profesores.

-Muy interesante -dijo Summerlee inclinándose

sobre mi pierna-. Una garrapata gigantesca y, hasta

donde puedo recordar, no clasificada aún.

-Los primeros frutos de nuestro esfuerzo -señaló

Challenger en su habitual manera pedante de hablar-.

No podemos menos que llamarla Ixodes Maloni.

El pequeño inconveniente de sufrir la picadura se

verá ampliamente compensado, estoy seguro, con el

glorioso privilegio de inscribir su nombre en el inS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

146

mortal catálogo de la zoología. Lamentablemente

usted reventó este hermoso espécimen en el momento

de saciedad.

-¡Bicho sucio! -rezongué.

El profesor Challenger levantó sus pobladas cejas

con expresión de protesta, y apoyó una de sus

manos sobre mi hombro.

-Debe usted cultivar el ojo científico, y la objetiva

mente científica. Para un hombre de temperamento

filosófico la garrapata, con su probosis alacentada y

su estómago extensible es una obra de arte de la naturaleza

como lo es el pavo real o la aurora boreal.

Me apena oírle hablar de modo tan poco científico.

Sin duda, con debida asiduidad conseguiremos otro

ejemplar.

-Sin lugar a dudas -comentó Summerlee-. Uno de

ellos acaba de desaparecer debajo del cuello de su

camisa.

Challenger saltó gritando como un toro, tirando

frenéticamente de su camisa, mientras la risa nos impedía

a Summerlee y a mí ayudarlo. Finalmente conseguimos

descubrir su monstruoso pecho. Su cuerpo

estaba totalmente recubierto de negro vello,

formando una tupida maraña de entre la cual conseguimos

extraer la garrapata antes que lo picara, pero

E L M U N D O P E R D I D O

147

los arbustos de los alrededores estaban llenos de

aquellos horribles bichos de modo que decidimos

cambiar a ubicación del campamento.

Antes de hacerlo resultaba necesario hacer arreglos

con el fiel negro, que en esos momentos aparecía

en el pináculo con una cantidad de latas de cacao

y bizcochos, que nos arrojó. Le indicamos que retuviera,

de nuestras provisiones allá abajo, lo necesario

para subsistir durante dos meses, y que el resto

se lo entregara a los indios en pago de sus servicios

y por llevar nuestras cartas hasta el Amazonas. Algunas

horas después los vimos alejarse sobre la llanura,

con bultos sobre la cabeza, siguiendo el

camino por el que habíamos llegado. Zambo ocupó

nuestra pequeña tienda de campaña en la base del

pináculo y allí se estableció, nuestro único vínculo

con el mundo exterior.

Cumplido esto, iniciamos nuestra actividad en la

meseta. Cambiamos de ubicación el campamento,

alejándonos de los arbustos cargados de garrapatas,

y lo trasladamos hasta un pequeño claro rodeado de

árboles, en el que había grandes rocas chatas en el

centro con un excelente pozo de agua cerca, y allí

nos establecimos.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

148

Nuestro primer cuidado fue hacer una lista de

nuestras provisiones, de modo que pudiéramos saber

con qué contábamos. Con las cosas que habíamos

traído personalmente más lo que nos alcanzó

Zambo, nos encontrábamos bastante bien surtidos.

Lo más importante, especialmente en vista de los

peligros que pudieran presentarse, contábamos con

nuestros cuatro rifles y mil trescientas balas, así como

una escopeta, si bien tan sólo no más de ciento

cincuenta cartuchos de munición pequeña.

Contábamos también con alimentos como para

varias semanas, algunos instrumentos científicos, incluso

un gran telescopio y un buen par de prismáticos.

Reunimos todo esto y, como primera precaución

cortamos con nuestra hacha y cuchillos una gran

cantidad de ramas de los arbustos espinosos de

nuestro alrededor, las que apilamos en círculo, para

formar nuestro lugar de refugio contra posibles peligros

y almacén para nuestras provisiones.

Llamamos a esta precaria defensa “Fort Challenger".

Era mediodía antes que concluyéramos nuestros

trabajos, pero el calor no era opresivo, y en general

E L M U N D O P E R D I D O

149

el aspecto de la meseta, tanto en lo que respecta a

clima como a vegetación, era moderado,.

Los árboles que nos rodeaban eran especialmente

hayas, robles e incluso abedules. Un gran árbol

que extendía sus grandes ramas y copioso follaje

sobre el fuerte que habíamos construido. A su sombra

continuamos nuestra discusión, escuchando los

puntos de vista de Lord John, que había rápidamente

asumido el comando en el momento de acción.

-Mientras nadie, ni hombre ni bestia, nos vea u

oiga, estaremos a salvo. Ni bien sepan de nuestra

existencia comenzarán nuestras dificultades. Aparentemente

no hemos sido descubiertos aún, de

modo que debemos mantenernos ocultos por un

tiempo y espiar a nuestro alrededor, de modo de

llegar a conocer a nuestros posibles vecinos antes

de tratar de visitarlos.

-Pero tenemos que avanzar... -me atreví a señalar.

-¡Con toda seguridad que lo haremos! Pero en

forma sensata. Nunca nos alejaremos tanto que no

nos resulte posible regresar a nuestra base, y por

sobre todo, jamás dispararemos nuestras armas a

menos que sea cuestión de vida o muerte.

-Pero usted lo hizo ayer -puntualizó Summerlee.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

150

-Sí, no pude evitarlo. No obstante, el viento era

fuerte y soplaba hacia fuera de la meseta. Es poco

probable que el sonido se haya adentrado mucho. Y,

de paso, ¿qué nombre daremos a este lugar? Supongo

que nos corresponde a nosotros bautizarlo.

Se oyeron varias sugestiones más o menos atinadas,

pero la de Challenger fue definitiva.

-Puede llevar sólo un nombre: el del pionero que

la descubrió. Es la Tierra de Maple White.

Y así fue, y así queda designada en el mapa que

como tarea especial he comenzado a delinear, y así

aparecerá, espero, en los Atlas del futuro.

La invasión pacífica de la Tierra de Maple White

era nuestra inmediata y urgente tarea. Teníamos ya

conocimiento directo de que el lugar estaba habitado

por criaturas desconocidas, concordando nuestra

experiencia con parte de lo anticipado por el

libro de apuntes de Maple White. Además, cabía

suponer la existencia de seres humanos, y de instinto

agresivo, según sugería el cadáver empalado en

los bambúes, que no pudo llegar allí de otra manera

que siendo arrojado desde arriba. Nuestra situación,

signada por la imposibilidad de huida, rodeada de

peligros, hacía que nuestra razón apoyara todas las

medidas de seguridad que sugería Lord John, pero

E L M U N D O P E R D I D O

151

era imposible pretender que nos mantuviéramos en

el borde de este mundo de misterio cuando nuestras

almas temblaban de impaciencia por actuar.

En consecuencia, bloqueamos la entrada de

nuestro reducto con más ramas espinosas y dejamos

nuestro campamento con las provisiones completamente

rodeadas por este cerco protector. Luego

nos adentramos en lo desconocido lenta y cautamente,

siguiendo el curso del arroyuelo que partía

desde nuestro manantial, que siempre podría servirnos

de guía para regresar.

Apenas habíamos avanzado unos cientos de

metros entre la selva en que Summerlee reconoció

árboles de especies ya desaparecidas en el mundo

exterior, cuando Lord John se detuvo levantando

una mano.

¡Miren esto! ¡Debe ser la huella del padre de todos

los pájaros!

Al decir esto señalaba una marca de tres dedos

impresa en el barro. Cualquiera que fuese la criatura

que la había dejado, había cruzado el pantano y entrado

en la selva. Si se trataba realmente de un pájaro,

su pie era tanto más grande que el de un avestruz

que su tamaño, en la misma escala, debía ser monsS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

152

truoso. Lord John miró con cuidado alrededor, y

puso dos balas en su rifle de elefantes.

-Apuesto mi buen nombre como rastreador a

que esta huella es fresca. No hace todavía diez minutos

que fue dejada. Miren ustedes cómo el agua

todavía fluye dentro de la parte más profunda. ¡Miren!

Aquí hay huellas de otro más pequeño.

Efectivamente, huellas más pequeñas de la misma

forma general corrían paralelas a las grandes.

-¿Y qué es esto? -preguntó el profesor Summerlee

señalando lo que parecía la impresión de una

gran mano de cinco dedos entre las huellas de tres.

-¡Wealden! -gritó Challenger extasiado-. Las he

visto en las arcillas de Wealden. Se trata de una

criatura que camina erecta sobre pies de tres dedos y

ocasionalmente apoya una de sus patas delanteras

de cinco dedos sobre el suelo. No es un pájaro, mi

estimado Roxton, no un pájaro.

-¿Un mamífero?

-Tampoco. Un reptil: un dinosaurio. Ningún otro

animal puede dejar un rastro así.

Sus palabras murieron en un susurro y todos nos

detuvimos, inmovilizados por la sorpresa. Siguiendo

el rastro habíamos dejado atrás el pantano y tras

cruzar una zona de arbustos llegamos a una pradera

E L M U N D O P E R D I D O

153

abierta, en la que pastaban cinco de las más extras

criaturas que jamás había visto. Nos ocultamos entre

los arbustos y observamos con comodidad.

Había, como he dicho, cinco animales: dos

adultos y tres pequeños. Su tamaño era enorme,

hasta el punto de que los más chicos eran grandes

como elefantes, mientras que los otros dos superaban

el tamaño de todas las criaturas que conozco.

Tenían piel de color de pizarra, con escamas como

las de un lagarto, que brillaban a la luz del sol. Los

cinco estaban sentados sobre la ancha, potente cola,

mientras que con sus patas delanteras bajaban ramas

de los árboles que mordisqueaban. No se me ocurre

una mejor manera de describirlos que decir que semejaban

enormes canguros de seis metros de largo,

con pieles como cocodrilos negros.

Su fuerza era colosal, hasta el punto de que uno

de los animales adultos, al no poder alcanzar algunas

ramas de un árbol, optó por rodear el tronco

con sus patas delanteras y arrancarlo como si se

tratara de un arbusto. Pero esto sirvió para demostrar

dos cosas a la vez: el gran desarrollo de sus

músculos, y el escaso nivel alcanzado por su cerebro.

El árbol se le cayó encima debido al mal manipuleo,

y la bestia emitió una serie de agudos gritos.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

154

Aparentemente, el incidente lo llevó a suponer que

el sitio era peligroso por lo que en seguida desapareció

saltando entre los árboles, seguido de su compañero

y de los tres cachorros.

Miré a mis camaradas. Lord John miraba fijamente,

con el índice sobre el gatillo y su alma de

cazador escapando ansiosa por sus ojos. ¡Qué no

daría por tener una cabeza corno aquéllas entre los

dos remos cruzados sobre la chimenea en su departamento

de Albany! Pero su razón lo contenía,

pues el éxito de nuestra empresa dependía de que

nuestra existencia pasara inadvertida. Los dos profesores

guardaban extasiado silencio. En su excitación

se habían tomado inconscientemente de la

mano, y permanecían así, como dos niños en presencia

de una maravilla; las mejillas de Challenger se

expandían en una seráfica sonrisa, mientras que la

cara sardónica de Summerlee se suavizaba en un

momento de maravilla y reverencia.

-¡Qué dirán de esto en Inglaterra! -comentó el

último, finalmente.

-Mi querido Summerlee, puedo decirle con seguridad

lo qué dirán. Que es usted un infernal mentiroso

y un charlatán científico, exactamente como

usted y otros dijeron de mí.

E L M U N D O P E R D I D O

155

-¿Y las fotografías?

-Falsificaciones, Summerlee. ¡Malas falsificaciones!

-Pero..., ¿si les mostramos algunos ejemplares?

-¡Ah! Así tal vez. Malone y sus colegas de Fleet

Street pueden comenzar a gritar sus abalanzas.

Agosto veintiocho..., el día en que vimos cinco

iguanodontes vivos en un prado de la Tierra de

Maple W. Anótelo, Malone, y envíelo a su diario.

-Pero asegúrese de esquivar el puntapié -rió Lord

John-. Las cosas se ven distintas desde la latitud de

Londres, y es probable que su editor no quede muy

convencido de su estabilidad mental o de su veracidad.

Muchos hombres no cuentan sus aventuras por

miedo a que no se les crean, y no podemos culparlos.

¿Cómo dijo usted que se llaman esos animales?

-Iguanodontes. Pueden encontrarse sus huellas

en las arenas de Hastings, en Kent y en Sussex. El

sur de Inglaterra estaba lleno de estos animales

cuando había allí abundante vegetación para alimentarlos.

Las condiciones cambiaron y las bestias

murieron. Parece ser que aquí esas condiciones se

mantienen, lo que ha permitido la supervivencia de

estos animales.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

156

-Si alguna vez salimos vivos de aquí, me gustaría

llevar una cabeza conmigo. ¡Cómo palidecerían algunos

de esos cazadores del África si vieron esto!

De todos modos, no sé por qué, pero tengo la sensación

de que no estamos muy seguros en estos momentos.

Yo también percibía misterio y peligro a nuestro

alrededor. Como si en la sombría arboleda se escondiera

una constante amenaza: al mirar el fresco follaje,

vagos terrores oprimían nuestros corazones.

Es cierto que los monstruos que acabábamos de ver

eran bestias relativamente inofensivas, pero..., ¿qué

horrores podían esconderse entre las rocas y arbustos

de esta tierra de sorpresa?

Aquella misma mañana, la de nuestro primer día

en la Tierra de Maple White, sabríamos qué extraños

riesgos enfrentaríamos. Fue una aventura aborrecible

que me repugna recordar.

Todo sucedió así: Atravesamos muy lentamente

los bosques, en parte debido a que Lord John actuaba

como explorador antes de que nosotros avanzáramos,

y además, debido que a cada paso alguno

de los profesores se detenía con expresión de

asombro ante algún insecto o flor de tipo desconocido

para ellos hasta entonces. Después de dos o

E L M U N D O P E R D I D O

157

tres millas recorridas así por la margen derecha del

arroyuelo, llegamos a un amplio claro en la arboleda.

Un cinturón de matorrales conducía a un apiñamiento

de rocas. Hacia allí nos dirigíamos cuando

percibimos un extraño ruido, mezcla de silbido y

graznido, que llenaba el aire de constante clamor y

parecía provenir de algún punto delante de nosotros.

Lord John levantó la mano indicándonos que

nos detuviéramos, y corrió agachado hacia la línea

de rocas, donde se asomó con gesto de asombro.

Allí permaneció mirando fijamente un largo rato,

como si nos hubiera olvidado. Finalmente nos hizo

señas de que nos aproximáramos, si bien mantuvo

la mano en alto indicándonos precaución. Todo su

aspecto parecía decir que algo maravilloso, pero

lleno de peligro, nos esperaba. Apiñándonos a su

lado espiamos por sobre las rocas. Se trataba de un

pozo, posiblemente un antiguo cráter volcánico, en

cuyo fondo, a algunos centenares de metros de

donde estábamos, se acumulaban grandes charcos

de agua estancada, verdosa, orlados de juncos. De

por sí constituía un paisaje horripilante, pero los

seres que lo habitaban lo convertían en una escena

del Infierno de Dante. Cientos de pterodáctilos se

congregaban ante nuestra vista. Toda el área del

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

158

fondo se veía cubierta por los pequeñuelos y sus

repugnantes madres empollando huevos amarillentos

de aspecto correoso. Desde esta obscena masa

de vida reptil se elevaba el ruido que nos había llamado

la atención, y un olor rancio, pestilente, que

enfermaba. Y sobre todo esto, más como ejemplares

muertos y embalsamados que si se tratara de animales

vivos, estaban los horribles machos, parados

sobre las rocas absolutamente quietos con excepción

del movimiento de sus ojos rojizos y un ocasional

mordisco al aproximárseles algún insecto. Sus

enormes alas membranosas estaban plegadas alrededor

de sus cuerpos, lo que les daba el aspecto de

ancianas gigantescas envueltas en chales tejidos, con

sus feroces cabezas asomando, por sobre ellos. Entre

grandes y pequeños estos inmurdos animales

superaban el millar.

De buena gana, nuestros profesores hubieran

permanecido allí todo el día, extasiados por esta

oportunidad de estudiar la vida de una era prehistórica.

Señalaban los restos de peces y aves sobre las

rocas, que indicaban los hábitos alimenticios de estos

dragones voladores, y los oí comentar con placer

el haber podido aclarar el motivo por el que en

ciertas áreas definidas, tales como Cambridge GeenE

L M U N D O P E R D I D O

159

sand, se han encontrado huesos de pterodáctilos en

grandes cantidades, lo que atribuyeron a las costumbres

gregarias de los mismos.

Finalmente, Challenger se inclinó provocando la

caída de una roca, lo que pudo costarnos la vida a

todos. Instantáneamente uno de los machos emitió

un penetrante grito emprendiendo el vuelo sustentado

por los seis metros de sus alas membranosas,

imitado por todo el círculo de centinelas, mientras

que las hembras y los pequeños se agrupaban apretados

cerca del agua. Resultaba fascinante ver casi

un centenar de aquellos monstruos volando en círculos

como golondrinas, pero comprendimos que

no era momento de detenemos a admirarlos. Al

principio, recorrían círculos amplios como para investigar

la magnitud del posible peligro que corrían,

y luego fueron reduciendo el radio de los mismos,

volando muy cerca de nosotros. En cuanto intentamos

retiramos, el círculo se cerró más aún, hasta

que las puntas de las alas de los más, próximos casi

tocaban nuestras caras. Tratamos infructuosamente

de alejarlos golpeándolos con las culatas de nuestros

rifles, y entonces, del sibilante círculo emergió

un monstruoso pico que nos lanzó una, dentellada.

Luego le siguió otro, y otro más. Summerlee gritó

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

160

llevándose una mano a la cara, que sangraba. Sentí

un golpe en la espalda y me volví, mareado por la

conmoción. Challenger cayó y cuando me agaché

para ayudarlo fui nuevamente golpeado desde atrás

y caí sobre él. En esos momentos oí el disparo del

rifle para elefantes de Lord John y vi caer a una de

aquellas criaturas. Con una ala rota, gorgoteando y

escupiendo por su pico abierto y los ojos saltones

inyectados de sangre, recordaba a un diablo de un

grabado medieval. El ruido había asustado a los

demás, que volaban ahora en círculo más elevado

sobre nuestras cabezas.

-¡Ahora! ¡Corran! -gritó Lord John.

Tropezamos entre la maleza y cuando estábamos

llegando a la arboleda aquellas arpías ya se precipitaban

nuevamente sobre nosotros. Summerlee fue

derribado, pero pudimos arrastrarlo con nosotros

hasta los troncos, donde estuvimos a salvo, ya que

con aquellas enormes alas no tenían espacio para

moverse entre las ramas.

Regresamos al campamento para lavar y desinfectar

nuestras heridas y reponernos de las fatigas

pasadas, pero estaba escrito que debíamos encontrarnos

con nuevas sorpresas antes de poder descansar.

La puerta del Fuerte Challenger no había

E L M U N D O P E R D I D O

161

sido tocada, y el cerco de espinos aparecía igualmente

intacto, pero era visible que durante nuestra

ausencia había recibido la visita de alguna extraña y

poderosa criatura. No se veían marcas de pies, y

sólo la rama que se proyectaba desde el árbol gigante

indicaba cuál había sido la vía de acceso.

Nuestras pertenencias estaban esparcidas en desorden.

Una lata de carne había sido destrozada como

para extraer su contenido. Una de las cajas dé municiones,

aparecía reducida a astillas y uno de los casquetes

de bronce estaba a su lado desgarrado.

Nuevamente nos invadióla anterior sensación de

terror, y miramos a nuestro alrededor con ojos temerosos

escrutando las sombras que nos rodeaban,

entre las cuales alguna temible figura se ocultaba.

Resultó saludable para nuestro estado de ánimo

oír la voz de Zambo llamándonos desde la cumbre

del pináculo. Nos aproximamos al borde de la meseta

y le saludamos con la mano.

-¡Todo está bien, amo Challenger! ¡Aquí estoy!

¡No tema! ¡Siempre me encontrará aquí cuando me

necesite!

Su honesta expresión y el inmenso panorama

ante nosotros, extendiéndose hasta el afluente del

Amazonas, nos ayudó a recordar que realmente esS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

162

tábamos en esta tierra en el siglo veinte, y no habíamos

sido transportados por arte de brujería a

algún planeta en sus comienzos.

Sólo me queda un último recuerdo de las muchas

sensaciones de aquel día lleno de sobresaltos. Nuestros

dos profesores, cuyos respectivos temperamentos

se veían exaltados sin duda por los golpes y

heridas recibidos, se enzarzaron en una discusión

sobre si aquellos animales correspondían al género

"Pterodactylus" o "Dimorphodon". Yo ya había

tenido demasiado de todo aquello, de modo que me

alejé a fumar sobre el tronco de un árbol caído,

donde se me unió Lord John.

-Dígame, Malone, ¿recuerda el lugar en que estaban

aquellas bestias?

-Sí, con toda claridad.

-Es algo así como un cráter volcánico, ¿verdad?

-Exactamente.

-¿Se fijó en el suelo?

-Sí, rocas por doquier.

-Pero cerca del agua..., donde estaban los juncos.

-¡Ah, sí! Un terreno de color azulado, como arcilla.

-Exactamente. Un cráter volcánico lleno de arcilla

azul.

E L M U N D O P E R D I D O

163

-Sí, pero..., ¿qué hay con todo eso?

-¡Oh!, nada. Nada -dijo regresando al lugar en

que continuaban su discusión nuestros sabios compañeros

de aventuras.

No hubiera pensado jamás en ello si no hubiera

sido porque mientras, Lord John se alejaba, continuaba

murmurando para sí: "Arcilla azul... Arcilla

azul en un cráter volcánico...”

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

164

CAPÍTULO 11

EL HEROE DE LA JORNADA

Cierta toxicidad debía existir en las mordeduras

de los pterodáctilos, ya que en la mañana siguiente

tanto Summerlee como yo estábamos afiebrados y

muy doloridos. La rodilla de Challenger estaba tan

maltratada que apenas podía saltar sobre una pierna,

de modo que nos vimos obligados a permanecer en

el campamento. Lord John se dedicó, con la poca

ayuda que pudimos ofrecerle, a aumentar la altura

del parapeto de ramas espinosas con que nos rodeábamos

y que constituían nuestra única defensa.

Recuerdo que durante todo el día tuve la impresión

de que éramos atentamente observados, si bien

me resultaba imposible definir por quién y desde

dónde. Comenté esto al profesor Challenger, quien

E L M U N D O P E R D I D O

165

lo atribuyó a mi estado febril. No obstante, aquella

sensación fue creciendo hasta casi obsesionarme.

Pensé en el Curupuri de la superstición indígena e

imaginé que su terrible presencia perseguía a los que

osaban invadir sus remotos y sagrados recintos.

Aquella noche, la tercera que pasábamos en la

Tierra de Maple White, vivimos una experiencia que

dejó una fuerte impresión en nuestras mentes y nos

hizo sentirnos agradecidos de que Lord John hubiera

trabajado tan duramente en aumentar la protección

de nuestro retiro. Estábamos durmiendo

alrededor del moribundo fuego, cuando fuimos

despertados violentamente por una sucesión de

gritos y chillidos espeluznantes. No conozco otro

sonido con qué comparar aquel tumulto, que parecí

venir de algún lugar a pocos metros de nuestro

campamento. Era tan penetrante como el silbato de

una locomotora, pero este sonido es definido, mecánico,

sin aberraciones, mientras que aquel otro era

de volumen más profundo y vibrante, con evidencias

del extremado esfuerzo de la agonía y el horror.

Nos cubrimos los oídos con las manos para no escuchar.

Un frío sudor me empapó y mi corazón se

encogió ante la emoción de aquel llamado de socorro,

pues tal parecía. Todos los lamentos de una viS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

166

da torturada, todas las innumerables penas, los infinitos

padecimientos de un ser, se centraban y condensaban

en aquel increíble grito agonizante. Y

luego, por debajo de la aguda nota del mismo, resultaba

audible otro sonido, intermitente, como una

profunda carcajada gruñona y llena de diversión,

que formaba un grotesco acompañamiento para el

grito con el que aparecía mezclada. Durante tres o

cuatro minutos continuó este horrible dúo, mientras

que el follaje susurraba con el movimiento de las

aves asustadas.

De pronto, terminó todo tan abruptamente como

había comenzado.

Permanecimos sentados en aterrorizado silencio

hasta que Lord John arrojó un haz de ramas sobre

el fuego y, con la rojiza luz de las llamas, iluminó las

caras-tensas de mis compañeros.

-¿Qué fue eso? -susurré.

-Lo sabremos por la mañana -repuso Lord

John-. Fue muy cerca. No más allá de la pradera.

-Hemos tenido el privilegio de escuchar una tragedia

prehistórica -comentó Challenger con voz

más solemne que nunca-. Ese fue el tipo de drama

que se repitió entre los juncos en la costa de alguna

laguna del período jurásico cuando los dragones

E L M U N D O P E R D I D O

167

mas grandes atrapaban a los menores entre el fango.

Fue una suerte para el ser humano haber aparecido

mucho después en el orden de la creación, y a que

en aquellos primeros días había poderes que ningún

tipo de coraje ni ningún mecanismo de su invención

pudo ayudarle a sobrepasar. ¿Con qué podía haberse

defendido de fuerzas como las que merodean

esta tierra? ¿Con una lanza, o con una flecha? Ni

siquiera un rifle moderno pudo haberle dado supremacía

sobre los monstruos.

Summerlee levantó una mano con actitud admonitoria.

-¡Silencio! Estoy seguro de oír algo.

Nos callamos y pudimos captar un regular ruido

de pasos. El ritmo de suaves pero pesados pies que

se apoyaban con precaución en el piso. Se lo oyó

recorrer el perímetro de nuestro refugio y detenerse

luego en la entrada. Una baja nota sibilante denotaba

la respiración de la bestia. Sólo nos separaba de

aquel horror de la noche, nuestro endeble cerco.

Cada uno de nosotros empuñó su rifle y todos nos

mantuvimos expectantes.

-¡Por Dios! ¡Creo que lo veo! -susurró Lord

John.

Me agaché y espié por sobre su hombro.

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

168

Sí. Yo también podía verlo.

En la profunda sombra del árbol se percibía una

segunda sombra, más oscura, negra, insinuada apenas,

vaga. Una forma yacente llena de salvaje vigor y

de amenaza. No era mayor que un caballo, pero la

indefinida silueta sugería gran volumen y fortaleza.

El sibilante jadeo, tan regular y potente como el escape

de una locomotora, daba la pauta de un monstruoso

organismo. Al moverse tuve la impresión de

ver brillar dos terribles ojos verdosos. Se oyó un

susurro, como si estuviera arrastrándose lentamente

hacia adelante. que va a saltar -dije, montando mi

rifle.

-¡No dispare! -me previno Lord John-. El estampido

de un arma en esta noche silenciosa será oído a

millas de distancia. Conserve el rifle como una última

posibilidad.

-Si pasa sobre el cerco estamos perdidos

-comentó Summerlee con aterrorizada voz.

-No debe sobrepasarlo, pero no disparen hasta el

final. Tal vez pueda hacer algo para alejarlo. Por lo

menos lo intentaré.

Fue aquello el acto más valiente que vi jamás realizar

a hombre alguno. Se inclinó sobre el fuego,

recogió una rama ardiente y se deslizó en rápido

E L M U N D O P E R D I D O

169

movimiento a través de una portezuela que entreabrió

en el cerco.

Aquella cosa se adelantó con un espantoso rugido,

pero Lord John no vaciló sino que corriendo

hacia ella con ágil paso, le arrojó la llameante te a a

la cara.

Durante un momento alcancé a ver una horrible

máscara como la de un gigantesco sapo, de una piel

llena de verrugas y de una boca babeante de sangre

fresca.

Un segundo después, se oyó un crujido entre los

arbustos y nuestro espantoso visitante había desaparecido.

-Supuse que huiría del fuego -comentó Lord

John riendo, al regresar y arrojar la antorcha nuevamente

a la hoguera.

-¡No debió arriesgarse tanto! -gritamos casi a coro.

-Era lo único que se podía hacer. Si hubiera penetrado

el cerco, nos habríamos baleado entre nosotros

tratando de matarlo. Por otra parte, si

tratábamos de dispararle a través del cerco y le heríamos,

habríamos provocado su ira. Por supuesto

que no cabía pensar en la tercera posibilidad..., de

entregarnos sin lucha. De todos modos, estamos

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

170

mucho mejor sin su compañía. ¿Qué animal era, de

paso?

- Los dos profesores se miraron, dudando.

-Personalmente no me siento capaz de clasificarlo

con seguridad -repuso Summerlee encendiendo

su pipa.

-En términos generales pienso que esta noche

hemos estado en contacto con alguna forma de dinosaurio

carnívoro -agregó Challenger-. Pero considero

prematuro aventurar una clasificación definitiva.

Mañana tal vez alguna evidencia que podamos

recoger de los alrededores pueda ayudarnos a ello.

Mientras tanto, propongo que continuemos nuestro

interrumpido sueño.

-Pero no sin centinela -dijo Lord John con decisión-.

No podernos permitirnos hacerlo en un territorio

como éste. Turnos de dos horas en el futuro

para cada uno de nosotros.

-En tal caso, terminaré de fumar mi pipa cumpliendo

con el primero de esta noche -dijo Summerlee.

Y desde ese momento en adelante nunca nos

confiamos al sueño sin dejar a alguien de vigilancia.

La mañana siguiente no tardamos en descubrir el

origen de los gritos de la noche. En la pradera de

E L M U N D O P E R D I D O

171

los iguanodontes se observaban restos de una terrible

carnicería. Considerando los charcos de sangre y

los enormes trozos de carne esparcidos en toda dirección

imaginamos al principio que habían sido

masacrados varios animales, pero tras examinar

esos restos más atentamente descubrimos que todos

provenían de uno solo de los iguanodontes, que

había sido literalmente despedazado por otro animal

no mayor, tal vez, pero mucho más feroz que él.

Los profesores se aplicaron a estudiar trozo tras

trozo, analizando las marcas de dientes y garras.

-Nuestra opinión debe tomarse aún con reservas

-dijo el profesor Challenger-, pero considerando

que debe tratarse de una criatura mayor que el tigre

de dientes de sable, y además de características de

reptil, estimo que puede haber sido un Allosauro.

-O un Megalosauro -completó Summerlee.

-Exactamente. Cualquiera de los grandes dinosaurios

carnívoros. Entre ellos se encuentran los

más terribles tipos de vida animal que jamás hayan

asolado la tierra o adornado los museos.

Después de esta frase, Challenger rió ruidosamente,

pero fue contenido por Lord John.

-¡Silencio! Mientras menos ruido hagamos, mejor

será. No sabemos qué o quién puede merodear cerS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

172

ca de nosotros, y si el amigo de anoche vuelve por

aquí a desayunarse, no tendremos mucho de que

reírnos. Y, de paso, ¿qué puede ser esta marca en el

costado del iguanodonte?

Sobre la escamosa piel color pizarra, más arriba

del hombro, se veía un extraño círculo negro de una

sustancia que parecía asfalto. Ninguno de nosotros

pudo sugerir qué significaba, si bien Summerlee recordaba

haber visto una marca similar en uno de los

dos iguanodontes pequeños el día anterior. Challenger

se mantuvo en silencio, si bien con aspecto

pomposo, como si pudiera explicarlo si se lo propusiera,

de modo que finalmente Lord John le pidió su

opinión directamente.

-Si Su Señoría condesclende graciosamente a permitirme

abrir la boca, tendré sumo gusto en expresar

mis sentimientos -repuso Challenger con elaborado

sarcasmo-. No estoy habituado a recibir

órdenes de la manera que parece acostumbrar a

darlas Su Señoría, y no se me ocurrió pensar que

debía solicitar su permiso antes de sonreír por

acluella broma...

Recién después de recibir debidas disculpas, pareció

apaciguarse y condescendió a dirigirse a nosotros

con su habitual modo pedante.

E L M U N D O P E R D I D O

173

-Con respecto a esa marca, me siento inclinado a

concordar con un amigo y colega el profesor Summerlee,

en cuanto a que ha sido efectuada con asfalto.

Dado que esta meseta es esencialmente volcánica,

y el asfalto es una sustancia que se asocia con

las fuerzas plutónicas, no dudo de que existe aquí en

estado líquido, y que los animales rueden haber estado

en contacto con el mismo. Un problema mucho

más importante es el relativo a la existencia del

monstruo carnívoro que dejó sus huellas en esta

pradera. Sabemos hasta cierto punto que esta meseta

no es mayor que un condado inglés, aproximadamente,

y dentro de este confinado espacio habitan

animales, la mayoría de variedades que han desaparecido

ya en el mundo actual, y han vivido juntos

durante innumerables años. Ahora bien, es claro

que en tan largo período puede suponerse que los

animales carnívoros, multiplicándose sin restricciones,

harían terminado con la provisión de carne y se

habrían visto obligados a modificar sus hábitos alimenticios

o morir de inanición, lo que no se ha

producido. Podemos imaginar, entonces, que el

equilibrio biológico se ha preservado debido a algo

que limita la cantidad de estas criaturas feroces. Esto

constituye otro de los muy interesantes problemas,

S I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

174

en consecuencia, que esperan nuestra solución: descubrir

cuál puede ser ese factor que limita el número

de animales y cómo actúa. Me aventuro a confiar en

que tendremos alguna futura oportunidad de estudiar

más de cerca al dinosaurio carnívoro.

-Y yo me aventuro a confiar en que no la tengamos

-observé.

El profesor me miró con las cejas levantadas,

como un director de escuela observaría a un muchacho

travieso, pero no me contestó.

-Tal vez el profesor Summerlee tenga alguna observación

que hacer sobre el problema que he planteado

-continuó, y los dos sabios se enfrascaron en

una ininteligible discusión científica en que se sopesaban

las posibilidades de una disminución del

índice de nacimientos ante la reducción de la cantidad

de alimento, como un recurso natural en la lucha

por la existencia.

Aquella mañana recorrimos una pequeña zona de

la meseta, evitando el pantano de los pterodáctilos y

manteniéndonos al este de nuestro arroyo, en lugar

del oeste. En esa dirección el terreno estaba muy

tupidamente arbolado y nuestro avance resultó lento.

E L M U N D O P E R D I D O

175

He comentado con detalle los terrores que existen

en la Tierra de Maple White, con lo que omití

reseñar el reverso de la medalla. Toda aquella mañana

caminamos entre maravillosas flores, la mayoría

de color blanco o amarillo, que según los

profesores, eran los colores primitivos de las flores.

En muchos sitios el suelo estaba literalmente cubierto

de ellas, y al avanzar por aquella maravillosa

alfombra en que hundíamos los pies hasta los tobillos,

se elevaba un fuerte perfume, de dulzura e intensidad

indescriptibles. La familiar abeja zumbaba

en todas partes. Muchos de los árboles estaban cargados

de frutas, algunas de especies conocidas,

otras, completamente nuevas para todos nosotros;

observamos cuáles eran picoteadas por los pájaros

para evitar el peligro de envenenamiento, y de ese

modo agregamos variedad a nuestra reserva de alimentos.

En la selva que atravesábamos se observaban numerosos

senderos de animales, y, en las zonas más

pantanosas, gran cantidad de pisadas perfectamente

definidas que nos eran desconocidas aún, incluyendo

muchas de iguanodontes. En una pradera vimos

a varias de estas criaturas pastando, y Lord John

con ayuda de sus prismáticos, notó que estos aniS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

176

males también tenían marcas de asfalto si bien en

distinto lugar que el que habíamos examinado por la

mañana. No podíamos imaginar a qué se debía este

fenómeno. Abundaban los animales pequeños tales

como puercoespines, ciertos osos hormigueros de

cuerpo cubierto de escamas, y una variedad de cerdos

salvajes. En una oportunidad alcanzamos a ver,

sobre una verde gran animal de color castañocolina

distante, a un oscuro que pasó a tal velocidad que

nos fue imposible reconocer, pero, si se trataba de

un ciervo, tal como insistió Lord John, debía ser tan

grande como ciertos monstruosos alces cuyos restos

fósiles son desenterrados de vez en cuando en las

turberas de mi Irlanda natal.

Desde la misteriosa visita que habíamos recibido

en nuestro campamento, regresábamos siempre allí

con cierto temor, pero en esta ocasión encontramos

todo en orden.

Aquella tarde tuvimos una discusión sobre nuestra

situación y planes para el futuro que debo describir

en detalle, ya que llevó a incidentes que nos

permitieron obtener un conocimiento de la Tierra

de Maple White que de otra forma hubiera llevado

semanas de exploración.

E L M U N D O P E R D I D O

177

Fue Summerlee quien inició el debate. Todo el

día había estado quejoso y ante un comentario de

Lord John sobre lo que haríamos al día siguiente

explotó.

-Lo que debemos hacer hoy, mañana y todo el

tiempo, es encontrar una forma de salir de la trampa

en que hemos caído. Todos ustedes están retorciéndose

el cerebro buscando nuevas formas de entrar

en este país, y yo sostengo que lo que necesitamos

es una manera de salir de él.

-Me sorprende, colega -replicó Challenger frotándose

la majestuosa barba-. Un hombre de ciencia

no puede permitirse un sentimiento tan innoble.

Está usted en una tierra que ofrece al naturalista

ambicioso posibilidades que jamás tuvo nadie, desde

los comienzos del conocimiento humano, y sugiere

ahora que partamos antes de haber adquirido

nociones mejores de ella y de su contenido. Esperaba

algo más de usted, profesor Summerlee.

-Recuerde que debo atender a mi extenso alumnado

en Londres, que en estos momentos está a

merced de un muy ineficiente reemplazante -fue la

acerba respuesta de Summerlee-. Esto hace que mi

situación difiera de la suya, ya que, si mal no recuerS

I R A R T H U R C O N A N D O Y L E

178

do, a usted nunca le han confiado una responsabilidad

de tipo educacional.

-Así es. He considerado siempre un sacrilegio

distraer un cerebro capaz de la investigación original

en su más alto nivel, en cualquier asunto de menor

importancia. Por ello siempre he rechazado

cualquier oportunidad de un empleo en la educación.

Lord John se apresuró a cambiar de tema, pues

de otra manera nuestros profesores hubieran ocupado

el resto del día en sus personales querellas.

-Considero personalmente -interrumpió-, que sería

lastimoso regresar a Londres antes de haber

aprendido sobre este lugar más que lo que sabemos

hasta ahora.

-Y yo nunca me atrevería a regresar a mis oficinas

y enfrentar al viejo McArdle -tercié yo-. Jamás

me perdonaría el haber partido dejando atrás tanta

infinita posibilidad de mejor y mas sensacional información.

Además, considerando que no podemos

descender aunque así lo deseemos, es una pérdida

de tiempo y energía discutirlo.

-No estoy de acuerdo -insistió Summerlee-. Permítaseme

recordarles que vinimos aquí con una misión

perfectamente definida, que nos fue confiada

E L M U N D O P E R D I D O

179

durante la reunión en el Instituto de Zoología en

Londres, y que consistía en verificar la veracidad de

las declaraciones del profesor Challenger. Estamos

ya en condiciones de respaldar dichas declaraciones,

con lo que nuestro trabajo ha quedado concluido.

En cuanto a la investigación a fondo de esta meseta,

es tarea que no podemos enfrentar, dado que sólo

una expedición más numerosa y con equipos especiales

podría realizarla. Mi opinión es que si tratamos

de hacerlo, por nuestra cuenta, el resultado

sería negativo, pues, es muy probable que ni siquiera

podamos regresar con la importante contribución a

la ciencia que ya hemos logrado. El profesor Challenger

encontró una manera de subir cuando consideramos

inaccesible a esta meseta. Opino que

debería ahora utilizar el mismo ingenio para devolvernos

al mundo desde el que vinimos.

Debo confesar que este planteo del profesor